Insulina

    Hormona formada por 51 aminoácidos. Está producida en el páncreas, concretamente en las células beta de los islotes de Langerhans. Fue descubierta en 1922 por Frederick Grant Banting (que recibió el Premio Nobel de medicina), Charles Best, James Collip y Macleod.

    La insulina permite que las células puedan utilizar la glucosa, que es de donde se extrae la energía necesaria para realizar los procesos vitales. La insulina se encarga del mantenimiento de concentraciones estables y correctas de glucosa en sangre. Cuando aumenta la glucemia, el páncreas libera insulina, lo que favorece que la glucosa pase a las células.

    Cuando los niveles de insulina son anormalmente bajos o su funcionalidad está reducida en la sangre, se producen concentraciones de glucosa anormalmente altas. Esta enfermedad se conoce con el nombre de diabetes. En muchos de estos pacientes es necesaria la administración exógena de insulina para controlar los niveles de glucosa en sangre. Existen distintos tipos de insulinas sintéticas (la mayoría de ellas obtenidas mediante ingeniería genética):

    1. De acción rápida.

    2. De acción intermedia.

    3. De acción lenta.

    4. De 24 horas.

    Habitualmente, la insulina se administra por vía parenteral. La forma más frecuente es mediante inyecciones subcutáneas. En situaciones de urgencia también se puede emplear la vía intravenosa (solamente con insulinas de acción rápida).

    La industria farmacéutica está investigando nuevas formas de administración de insulina. Ya están disponibles formas inhaladas. También se están realizando trabajos con células madres procedentes del cordón umbilical, ya que se ha observado que éstas son capaces de sintetizar insulina. También se han conseguido mediante ingeniería genética animales capaces de producir leche que ya contienen insulina.

    El exceso de insulina en sangre es mucho más infrecuente que su déficit. Ocurre cuando existen tumores pancreáticos que afectan a las células de Langerhans. La consecuencia principal del hiperinsulinismo es la hipoglucemia.