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Caloría

Una caloría es una unidad de medida utilizada en alimentación que registra la cantidad de energía que puede producir un alimento. Es frecuente hablar de calorías cuando en realidad la referencia es a kilocalorías, lo que a veces provoca cierta confusión. Una de las necesidades básicas del organismo es la energía. Para conseguirla, el cuerpo utiliza los alimentos como combustibles generadores de calorías. El organismo se encarga de transformar estas calorías en energía, elemento necesario para desarrollar cualquier actividad, desde guiñar un ojo a realizar un trabajo físico intenso. La energía también puede emplearse en procesos de crecimiento, para la reparación de estructuras dañadas o para la regulación y el buen funcionamiento de los distintos órganos y sistemas corporales. La cantidad de calorías necesarias cada día es variable. Por ejemplo, un niño muy inquieto puede necesitar más calorías que un adulto que trabaje en una oficina. Asimismo, las necesidades calóricas vienen...

Colesterol

Lípido que se encuentra en todas las células y también en la sangre de los vertebrados. Fue identificado por primera vez por Michel Chevreul en cálculos localizados en la vesícula biliar (su nombre griego significa “bilis sólida”). En su estructura química presenta una molécula de ciclopentanoperhidrofenantreno con diferentes modificaciones. Presenta dos extremos claramente diferenciados: uno formado por un grupo hidroxilo de naturaleza polar y otro apolar con grupos alifáticos. Es soluble en cloroformo y prácticamente insoluble en agua. Debido a estas características en la sangre siempre es transportado junto a proteínas formando moléculas muy grandes que se denominan lipoproteínas. El colesterol es fundamental para el ser humano. Sus funciones son:. Formar parte fundamental de la estructura de la célula animal (no existe en los vegetales). Es escaso en la membrana celular y más importante en la membrana citoplasmática, ya que controla y regula sus características físicas y...

Dieta

Conjunto de hábitos alimenticios que una persona mantiene de forma regular. Normalmente se utiliza la palabra dieta para hacer referencia a una determinada forma de alimentación basada en la pérdida de peso, sin embargo, el sentido amplio del término es el que designa cualquier forma de alimentación, buena o mala: todas las personas tienen una dieta determinada, en función del tipo de alimentación que lleven. La palabra dieta procede del término griego diaita que significa forma de vida. La dieta forma parte del estilo de vida de cada persona, y en ella influyen factores culturales, sociales e incluso económicos. Durante siglos, la dieta de los seres humanos era exclusivamente vegetariana, pues se basaba en la recolección de frutos, tubérculos, raíces y semillas. Poco después, aparece la caza, y el ser humano comienza a matar animales para comer, convirtiéndose en carnívoro. El descubrimiento del fuego resulta fundamental en la dieta, al permitir cocinar los alimentos y ampliar la...

Dietas de enfermedades frecuentes

La alimentación es un factor que influye notablemente en la salud del ser humano. Una dieta sana y equilibrada ayuda a prevenir problemas de salud. Además, algunas enfermedades o problemas de salud necesitan una dieta especial. Un problema muy frecuente entre la población actual es el colesterol alto. Los niveles altos de colesterol son uno de los principales factores de riesgo para enfermedades cardiovasculares, de ahí que sea tan importante mantener unos niveles adecuados. La dieta recomendada en casos de colesterol alto debe estar basada en el consumo de pescado azul, pollo y pavo, leche desnatada, aceite de oliva, frutas y verduras. Se deben evitar las carnes rojas, la bollería, la leche entera y la mantequilla. La gastroenteritis es un problema muy frecuente que afecta al sistema digestivo. En las primeras horas no debe consumirse alimentos sólidos, sólo líquidos. Después, poco a poco, se debe ir introduciendo gradualmente la dieta sólida. Debe ser una dieta astringente...

Fibra alimentaria

La fibra alimentaria es el conjunto de sustancias o componentes presentes únicamente en los alimentos de origen vegetal. El cuerpo humano no está preparado para digerir este tipo de fibras, pues los jugos digestivos no cuentan con las enzimas necesarias para su disolución, si bien las bacterias del colon pueden fermentar una cierta cantidad de fibra. Debido a su indigeribilidad para el organismo humano, las fibras alimentarias (también conocidas como fibras vegetales o dietéticas) pasan a través del mecanismo digestivo sin apenas sufrir alteraciones, por lo que son indicadas para combatir determinados males, como el estreñimiento, la obesidad, el cáncer de colon o la diabetes mellitus. Hay dos tipos de fibras. La fibra soluble está presente abundantemente en verduras, frutas y legumbres. Su característica principal es que puede formar disoluciones espesas, por lo que se utiliza como espesante en algunos platos. Además, al formar una solución con el agua forma un gel beneficioso...

Glucosa

La glucosa es el azúcar más abundante en la naturaleza, y se encuentra, de manera mayoritaria, en la fruta. Debido a sus características estructurales, la glucosa es un monosacárido, más concretamente, una hexosa, ya que está compuesto por seis átomos de carbono (el prefijo hex- significa seis). Además de carbono, en su estructura se encuentran también átomos de hidrógeno y oxígeno, siendo su fórmula química C6H12O6 (seis carbonos, doce hidrógenos y seis oxígenos). Presenta ciertas propiedades comunes con otros monosacáridos de igual o menor número de carbonos: es un sólido cristalino, de color blanco y sabor dulce, es soluble en disolución acuosa, y quizá la más importante, presenta isomería. Esta última propiedad se debe a la presencia de carbonos asimétricos, también denominados quirales, que son carbonos que se encuentran unidos a cuatro grupos funcionales diferentes, por lo que dependiendo de la posición de estos grupos se van a tener moléculas de estructura y propiedades...

Gluten

El gluten es una mezcla de proteínas que forma parte de cereales como el trigo, la cebada o el centeno. Se encuentra mezclado con almidón y representa la mayor parte del contenido proteico de estos cereales. A su vez está formado por las proteínas gliadina y glutenina, siendo esta última la que le aporta las características al gluten. La importancia del gluten viene dada por su participación en el origen y desarrollo de varias enfermedades. La más frecuente es un trastorno que afecta al tracto digestivo: la enfermedad celíaca o celiaquía. Se trata de una enteropatía grave secundaria a una reacción inmunitaria que se desencadenan cuando se libera la gliadina. En este proceso se destruye la cubierta mucosa del intestino delgado lo que provoca un síndrome de malabsorción. Existe otro proceso secundario a la sensibilidad al gluten y que afecta a la piel. Se trata de la dermatitis herpetiforme, un cuadro ampolloso que afecta a las zonas glúteas, a los codos y a las rodillas. Como en el...

Glúcidos

Los glúcidos (también denominados azúcares, hidratos de carbono o carbohidratos) son uno de los seis grupos de nutrientes que pueden encontrarse en los alimentos (además de los lípidos, las proteínas, las vitaminas, los minerales y el agua). Son, junto a los lípidos y a las proteínas, los principales componentes de la dieta y por ello reciben el nombre de macronutrientes. Su función básica en el organismo será la de aportar la energía necesaria para llevar a cabo las distintas funciones vitales. Cada gramo de un hidrato de carbono produce cuatro kilocalorías. Estructuralmente los glúcidos están compuestos por átomos de carbono, hidrógeno y oxígeno. En la mayoría de los casos la proporción entre átomos de hidrógeno y oxígeno es de 2:1, al igual que en el agua, lo que les dio el nombre de “hidratos” de carbono o carbohidratos. En su estructura también pueden aparecer nitrógeno, azufre o fósforo. Los azúcares pueden clasificarse de acuerdo con su estructura química en:. Los...

Grasa

Las grasas, moléculas muy eficaces para el almacenamiento de energía, son también llamadas triacilgliceroles o, más comúnmente, triglicéridos debido a su composición. Están formadas por una molécula de glicerol (un alcohol) a la que se le unen tres moléculas de ácidos grasos mediante un tipo de enlace llamado enlace éster. Si los tres ácidos grasos son iguales, se dice que el triglicérido es simple, mientras que si son distintos, el triglicérido será mixto. Por otra parte, la unión de la molécula de glicerol a los ácidos grasos hace que éstos pierdan el carácter polar o hidrofílico que tenían gracias a sus "cabezas", por lo que las grasas no son capaces de formar micelas cuando están en solución acuosa, siendo, por tanto, totalmente insolubles en agua. Sus propiedades físicas dependen en gran medida de su composición. Las grasas ricas en ácidos grasos insaturados, como el aceite de oliva, son líquidas a temperatura ambiente, mientras que si tienen un porcentaje similar de ácidos...

Grasas cardiosaludables

Dentro de las grasas ingeridas con los alimentos se distinguen tres grupos principales. Las grasas saturadas son las constituidas por ácidos grasos saturados, con todos los átomos de carbono de su molécula unidos a hidrógenos, y están contenidas, por ejemplo, en el tocino y la grasa de la carne. Desde el punto de vista nutricional son las más perjudiciales para la salud, ya que incrementan el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares. Entre las insaturadas, es decir, las formadas por ácidos grasos no saturados, se distinguen las monoinsaturadas, en cuya estructura química hay un solo carbono libre, y las poliinsaturadas, con dos o más carbonos no unidos a átomos de hidrógeno. Dentro de este grupo se cuentan aceites como los de oliva, girasol y maíz. Las grasas insaturadas también están contenidas en los frutos secos, frutos frescos como el aguacate y en el pescado azul, con niveles altos de grasa. Algunos de estos pescados grasos son la caballa, la sardina, el arenque, el...

La dieta mediterránea

Forma de alimentación que consiste en una dieta equilibrada y variada basada en alimentos que se obtienen de los cultivos tradicionales de la región geográfica bañada por el mar Mediterráneo: el trigo, el olivo y la vid. Las características principales de la dieta mediterránea son:. . Consumo abundante de vegetales (frutas, verduras, legumbres, frutos secos, pan y otros cereales). . Utilización del aceite de oliva como grasa principal. . Elevado consumo de aves y pescado, en detrimento de las carnes rojas. . Consumo regular de vino en cantidades moderadas. Durante los últimos treinta años se han realizado diversos estudios que reflejan que los habitantes de países de la cuenca del mar Mediterráneo, como España, Italia, Francia, Grecia y Portugal, tienen un menor porcentaje de infarto de miocardio, una menor tasa de mortalidad por cáncer y mayor esperanza de vida. La sorpresa producida por estos estudios ha llevado a investigar las posibles causas de tales resultados y se ha...

La nutrición

Todos los seres vivos necesitan alimentos para mantenerse sanos. Los alimentos se definen como cualquier sustancia sólida o líquida que, una vez deglutida, puede aportar tanto materiales productores de energía como elementos necesarios para el crecimiento, el mantenimiento de los tejidos y la reproducción. Los alimentos también aportan sustancias necesarias para iniciar o regular procesos implicados en distintos procesos metabólicos. Los alimentos están constituidos por nutrientes: hidratos de carbono o azúcares, grasas o lípidos, proteínas, vitaminas, minerales y agua. Pocos son los alimentos que aportan un único nutriente; la mayoría son mezclas complejas de hidratos de carbono, grasas y proteínas, y contienen minerales y vitaminas en menores cantidades. El conjunto de alimentos que se ingieren a lo largo del día constituye la dieta. Para el mantenimiento de la salud y de la actividad adecuada de las personas es necesario que la dieta sea equilibrada. Para ello, los alimentos se...

Lactancia

La lactancia es la alimentación del bebé a base de leche, así como el periodo de la vida del recién nacido durante el que mama. Es una etapa muy importante en la vida del niño que no sólo influye en su estado nutricional, sino también en el terreno psicológico y afectivo. El proceso de producción de leche en el organismo es complejo. Desde la pubertad y bajo la influencia hormonal, el crecimiento de la mama se acelera, completándose durante el embarazo. La producción de leche se debe fundamentalmente a una hormona, la prolactina. En la lactancia, no sólo es esencial que la secreción se inicie y se mantenga, sino que el vaciamiento de la mama se pueda realizar fácilmente. Ambas acciones se producen por la acción coordinada de dos hormonas: la prolactina, que determina la secreción de leche, y la oxitocina, que propicia su excreción. En la liberación de estas dos hormonas, desempeña un papel esencial el estímulo que la succión del niño ejerce sobre los pezones, que transmiten la...

Leche materna

Aunque se trata de un concepto que puede hacerse extensivo a la fisiología animal en general, la noción de leche materna ha sido analizada fundamentalmente desde el punto de vista de la nutrición humana. La leche materna es el líquido que secretan las glándulas mamarias de la mujer después del parto y constituye el primer alimento del recién nacido. De su composición entran a formar parte agua, caseína, lactosa, sales minerales y grasas en diversas proporciones. De hecho, las proporciones de los componentes varían en función de las distintas mujeres, de la alimentación que hayan ingerido, de la hora del día o incluso de las distintas fases dentro de una misma toma: la leche del inicio de la toma es más acuosa y rica en carbohidratos, mientras que la de la fase final es más grasa y, en consecuencia, de mayor efecto saciante. A mediados del siglo XX, y sobre todo en las décadas de 1960 y 1970, se postuló la utilización de leches artificiales, elaboradas a partir de leche de vaca,...

Lípidos

Los nutrientes se dividen en seis clases: glúcidos, lípidos, proteínas, vitaminas, minerales y agua. Los lípidos abarcan un amplio grupo de sustancias con unas características químicas variadas, entre ellas, que son insolubles en agua pero solubles en disolventes orgánicos como el éter, el cloroformo o el benceno. Están formados por átomos de carbono, hidrógeno y oxígeno (la proporción de oxígeno es sensiblemente menor a la encontrada en los glúcidos o carbohidratos). Tienen distintas funciones en el organismo:. - Constituyen la principal fuente de energía para el organismo: se obtienen nueve kilocalorías por gramo metabolizado. El tejido graso sirve como importante reserva energética corporal. - Son elementos estructurales básicos de la membrana de todas las células. - Las grasas de la dieta transportan las vitaminas liposolubles (A, D, E y K) y permiten su absorción en el intestino delgado. - Algunos lípidos tienen funciones específicas dentro del organismo: hormonas, ácidos...

Malnutrición

La malnutrición es el desequilibrio o desajuste entre lo que necesita el organismo y lo que se aporta mediante la alimentación. Puede ocurrir por una dieta incorrecta o por alguna enfermedad que incida en los efectos nocivos de los alimentos que se consumen. Entre las manifestaciones más comunes de la malnutrición se encuentran la obesidad, la anorexia nerviosa, la malnutrición proteico-calórica y las deficiencias de minerales y vitaminas. Obesidad. La obesidad o peso excesivo es una forma de nutrición incorrecta que provoca muchos problemas de salud. Ocurre cuando el peso es un 20% superior al ideal. Anorexia nerviosa. Esta anomalía es un proceso que se caracteriza por una pérdida de peso muy marcada a causa de una restricción voluntaria de la ingesta y/o un excesivo consumo de energía. En muchas ocasiones pone en peligro la salud de la persona que lo sufre. Ocurre con más frecuencia en mujeres jóvenes y es necesario el tratamiento médico especializado. Malnutrición...

Nutrición

Los seres vivos necesitan alimentos para llevar a cabo sus funciones vitales, para crecer, para reproducirse, para mantenerse vivos y sanos. La nutrición se define como el conjunto de procesos involucrados en la toma de nutrientes, su aprovechamiento o asimilación y su utilización final por el organismo para alcanzar un adecuado funcionamiento de los órganos y sistemas. Los alimentos se definen como cualquier sustancia sólida o líquida que, una vez procesada por el organismo, aporta tanto materiales productores de energía como elementos necesarios para el crecimiento, el mantenimiento de los tejidos y la reproducción. También ofrecen aquellas sustancias imprescindibles para controlar todos los procesos metabólicos. Los alimentos están formados por:. - Los macronutrientes son aquellos nutrientes que aparecen en grandes cantidades en los alimentos: los hidratos de carbono (azúcares, glúcidos o carbohidratos), las grasas o lípidos y las proteínas. - Los micronutrientes son aquellas...

Nutrientes esenciales (ser humano)

Se denominan así a aquellos nutrientes que el organismo no puede elaborar y es necesario su aporte externo, principalmente a través del alimento. Los nutrientes esenciales, por tanto, pueden ser diferentes para cada organismo; en el ser humano se consideran como tales las proteínas, los hidratos de carbono, las grasas, los minerales, las vitaminas y el agua. En los alimentos se pueden encontrar estas seis clases de nutrientes esenciales. Las tres primeras constituyen la parte principal de la dieta. Estos macronutrientes aportan los elementos necesarios para el crecimiento, reparación y mantenimiento de los tejidos, así como la energía para gran parte de las actividades fisiológicas y metabólicas del organismo. Por otro lado, los micronutrientes (las vitaminas y los minerales) no constituyen por sí solos fuentes de energía, pero son fundamentales en el funcionamiento correcto del organismo. El último nutriente básico es el agua, esencial para la vida. Las proteínas están...

Pirámide de alimentos

Guía visual que jerarquiza los distintos alimentos necesarios para el ser humano con el objetivo de establecer una dieta omnívora saludable y equilibrada a la vez. En esta pirámide, los alimentos se clasifican en cuatro niveles en función de la cantidad que hay que tomar de cada uno de ellos: en la base se encuentra el grupo de los cereales y sus derivados; en el segundo nivel, las frutas y verduras; en el tercero, la carne, el pescado, los huevos y los derivados lácteos; finalmente, en la parte superior de la pirámide están las grasas, los aceites y los azúcares. El grupo de los cereales y sus derivados. En la base de la pirámide alimentaria se encuentran los alimentos relacionados con los cereales: arroz, pan, pasta y todos los elaborados a partir de granos. Las personas necesitan más raciones de este grupo de alimentos que de cualquier otro, ya que aportan vitaminas del grupo B, hierro, hidratos de carbono y algunas proteínas. Se recomiendan al menos seis raciones diarias. Una...

Proteínas

Las proteínas, junto a los hidratos de carbono o glúcidos y los lípidos o grasas, forman parte de lo que se denomina macronutrientes. En su composición química se incluyen átomos de carbono, de hidrógeno, de oxígeno y, a diferencia de la mayoría de los glúcidos o de los lípidos, también nitrógeno (formando los grupos aminos). En algunas proteínas también existe azufre. Estructuralmente las proteínas están compuestas por unidades menores denominadas aminoácidos. Existen 20 aminoácidos diferentes (nueve de ellos son considerados aminoácidos esenciales y deben ser aportados por la dieta, ya que el organismo no es capaz de sintetizarlos). Los aminoácidos se unen formando cadenas más o menos largas y complejas para formar las proteínas (algunas son pequeñas, con pesos moleculares de alrededor de 5.000 daltons, mientras que otras pueden alcanzar los 40 millones de daltons). La secuencia correcta de aminoácidos y su disposición espacial viene determinada por la información genética que...