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Abedul

El abedul es un árbol, de hoja caduca, perteneciente a la familia de las betuláceas, propio del hemisferio norte y que se caracteriza por su buena adaptación a los climas fríos. Dentro del género que lo identifica, Betula, quedan comprendidas más de treinta especies, entre las que cabe citar el abedul común, Betula pendula; el abedul papiráceo o del papel, Betula papyracea;el abedul amarillo o plateado, Betula lutea, y el abedul blanco, Betula alba. Los abedules son árboles de porte medio (no suelen superar los 25 metros de altura), con tronco oscuro en los especímenes jóvenes que al crecer se aclara y se cubre de una corteza de color gris claro, que puede desprenderse en láminas. Las hojas, en general péndulas y móviles, presentan forma romboidal y borde finamente aserrado. Las flores, pequeñas y limitadas casi siempre a los elementos reproductores, forman conjuntos a modo de pequeños racimos alargados a los que se llama amentos. Tanto los femeninos como los masculinos se...

Abeja

Insecto artrópodo perteneciente al orden Himenópteros y a la familia de los ápidos, bajo cuya denominación se engloban decenas de especies de abejas silvestres, todas ellas capaces de producir miel; sin embargo, sólo la abeja melífera, o Apis mellifera, ha sido domesticada con fines productivos. Mide aproximadamente tres o cuatro centímetros de longitud por un centímetro de ancho. Su cuerpo está segmentado y cubierto por finas vellosidades, alternando coloraciones marrón oscuras con otras amarillentas o anaranjadas. Tiene dos pares de alas, siendo de mayor tamaño las delanteras. Destaca su aparato bucal capaz de lamer, masticar y extraer el polen de las flores para almacenarlo en estructuras a modo de bolsas que presenta en el abdomen. Los ojos, de disposición lateral, están compuestos por tres ocelos u ojos simples. Es uno de los mejores ejemplos de animales gregarios. Establece colonias formadas por varias decenas de miles de individuos, siendo la especie doméstica la única...

Abeto

Abeto es el nombre genérico de diversas especies de árboles perennifolios de la clase de las coníferas y la familia de las abietáceas, de característico perfil cónico y que se cuentan entre los más abundantes en los bosques perennifolios de zonas de montaña y clima frío del hemisferio norte. Los abetos son árboles de porte variable pertenecientes al género Abies, algunas de cuyas especies como el abeto de costa norteamericano, también llamado abeto de Vancouver (Abies grandis), puede alcanzar los sesenta metros de altura. Entre las especies más difundidas se cuentan el abeto blanco (Abies alba), propio de la Europa central y septentrional, el pinsapo, (Abies pinsapo) que crece en la península ibérica y el abeto del Cáucaso (Abies nordmanniana). Entre las numerosas especies abundantes en América cabe citar el abeto rojo de California (Abies magnifica), el abeto plateado (Abies amabilis) y el abeto subalpino (Abies lasiocarpa). El rasgo más característico que a primera vista...

Acacia

Como acacia se conocen diversas especies arbóreas de porte alto y medio, todas ellas pertenecientes a la familia de las papilionáceas o leguminosas, también llamadas fabáceas. Se caracterizan por su gran difusión geográfica, aunque la imagen más paradigmática relacionada con este grupo de árboles es probablemente la de la acacia espinosa, de distribución africana, y que es la especie arbórea dominante en las extensas sabanas de África. Junto con la mencionada, y dentro también del género Acacia, merecen mención la mimosa (Acacia dealbata), de peculiares flores amarillas en racimo y muy usada en todo el mundo como especie ornamental, y la acacia de las Indias (Acacia farnesiana). Ya no encuadradas en este género, están la acacia de tres espinas (Gleditsia triachantos), de origen norteamericano, aunque actualmente difundida también por toda América y Eurasia, y la robinia (Robinia pseudoacacia), de igual procedencia y difusión. También merece mención la acacia del Japón, o sófora...

Acetil-CoA

El acetil-CoA es una molécula que resulta de la activación de una molécula de ácido acético (CH3–COOH) por su unión con la coenzima A (CoA). Su obtención es el primer paso de la ruta catabólica de la respiración celular. Las moléculas de acetil-CoA pueden proceder de multitud de reacciones bioquímicas que se producen en nuestro organismo. Por un lado, el acetil-CoA puede formarse a partir del ácido pirúvico, mediante la acción de una enzima denominada piruvato deshidrogenasa, reacción que se produce en la membrana interna de las mitocondrias. La piruvato deshidrogenasa es un complejo multienzimático integrado por tres enzimas diferentes, cada una de las cuales tiene una función en la transformación del ácido pirúvico en acetil-CoA. El producto inicial de la reacción, el ácido pirúvico, puede proceder de dos rutas metabólicas: la glucólisis, donde se forma pirúvico a partir de glucosa; y la transaminación o la desaminación, dos mecanismos del metabolismo de los aminoácidos, y en...

Acuicultura

La acuiculturaengloba el cultivo de toda clase de organismos acuáticos, tanto vegetales como animales, sector de la cría animal, relativamente joven aunque hoy día muy desarrollado. El mar ha sido siempre para el hombre una fuente importante de alimento y de otros recursos. Sin embargo, con sus potentes buques factoría y congeladores, con sus redes y sus cada día más sofisticados sistemas de localización y captura, el hombre ha dado lugar al inicio del agotamiento de los caladeros y al exterminio de la fauna marina. Es lo que se denomina sobrepesca, fenómeno al que se ha intentado poner freno mediante el establecimiento de vedas, reservas y cupos. Todo ello hizo surgir la idea de explotar las aguas de igual manera que se explotaban las tierras y de criar animales acuáticos del mismo modo que se crían vacas o cerdos. Es posible cultivar tanto especies marinas como fluviales. En aguas saladas se cultivan moluscos como la ostra y el mejillón, en plataformas flotantes (bateas,...

Agave

El género Agave comprende una serie de especies de plantas de origen mesoamericano, todas ellas perennifolias y pertenecientes a la familia de las amarilidáceas, que se caracterizan por ser fuente de diferentes tipos de fibras, de notable resistencia, utilizadas en cordelería. De ciertas variedades se obtienen bebidas alcohólicas como el tequila. Entre las principales especies de agave, todas ellas originarias de México, se cuentan el sisal (Agave mexicana), el henequén (Agave fourcroydes) y la pita o maguey (Agave americana). Todas ellas son plantas crasas, es decir, de consistencia dura y carnosa y con hojas coriáceas lanceoladas que pueden llegar a los dos metros de longitud. Estas hojas forman una roseta en el suelo, de cuyo centro se eleva el tallo del que penden las flores. La mayor parte del ciclo vital de la planta transcurre en la fase foliar, ya que después del desarrollo del tallo, que puede elevarse hasta los cuatro o cinco metros de altura, y de la floración, la...

Agnatos (Agnatha)

La clase Agnatha, del filo de los cordados, subfilo de los vertebrados, está representada por peces sin mandíbulas, descendientes de los más primitivos peces acorazados. Tienen forma de anguila, poseen esqueleto cartilaginoso y pueden alcanzar el metro de longitud. Su piel es lisa, sin escamas y no tienen aletas pares. Sus principales representantes son los mixinos y las lampreas. Los mixinos viven en el mar y se caracterizan porque, además de corazón, poseen otras estructuras contráctiles que contribuyen a la circulación de la sangre. Casi todas las lampreas son de agua dulce, aunque algunas viven en el mar y emigran a aguas dulces para desovar. De los huevos salen larvas, que son conducidas aguas abajo hasta lagunas, donde viven como animales filtradores en el fondo arenoso. Tras la correspondiente metamorfosis se convierten en lampreas adultas, que nadan de vuelta al océano. Las formas adultas son parásitas de otros peces.

Agua

Compuesto químico formado por oxígeno e hidrógeno, de fórmula molecular H2O. Fue Cavendish quien en 1781 obtuvo agua, mediante la combustión del hidrógeno y, finalmente, Antoine-Laurent Lavoisier quien demostró que los componentes de aquélla eran únicamente hidrógeno y oxígeno. En 1890 Morley estableció su fórmula, como consecuencia de los análisis efectuados sobre ella.       . El agua pura es, a temperatura ambiente, un líquido inodoro, insípido e incoloro, cuya densidad crece de forma anómala en el intervalo de 0 ºC a 3,98 ºC, temperatura a la que alcanza el valor máximo, de 1g/cm3, que puede presentar. Tiene un elevado calor específico (vale la unidad), lo que la hace invariable frente a grandes cambios térmicos, convirtiéndose así en un magnífico regulador de las temperaturas. Sus calores latentes de cambio de estado son, análogamente, muy altos. Su geometría molecular es angular, con enlaces que teóricamente, forman 90º entre sí, aunque las determinaciones experimentales...

Aguacate

El aguacate es un árbol de la familia de las lauráceas propio de la América tropical, al que en México y en Sudamérica también se conoce como palto. Su fruto, el aguacate o palta, es muy apreciado y se consume al natural, en ensalada o en diferentes guisos y preparaciones como el guacamole, pasta condimentada elaborada con la pulpa de esta fruta y que es uno de los productos más conocidos de la gastronomía mexicana. Conocido ya en las culturas precolombinas de Mesoamérica, el aguacate (Persea americana) es un árbol perennifolio de porte medio (puede llegar a los doce o quince metros), que presenta una peculiar forma piramidal y tiene hojas grandes y rígidas, de color verde oscuro y brillante. Su fruto se caracteriza por su forma de pera y tiene una corteza fina y resistente, de color verde o violáceo. La pulpa, de consistencia pastosa, coloración verdosa o amarillenta y singulares aroma y textura, es la parte que se consume. Es característica la semilla, de color pardo oscuro y...

Ajo

El ajo es una planta herbácea de la familia de las liliáceas, que actualmente sólo existe cultivada pero que se considera evolución de otra que crecía silvestre en Asia meridional y el antiguo Egipto, y empleada con profusión como condimento culinario en diversas culturas, fundamentalmente del entorno mediterráneo. El ajo común (Allium sativum) presenta hojas aplanadas y alargadas, que surgen de un tallo que puede llegar a superar el medio metro de altura. Las flores, pequeñas y de color blanquecino o malva, se agrupan en umbelas, es decir, en inflorescencias que se unen al extremo superior del tallo en un solo punto, del que parten los tallos florales. El bulbo, que es la parte comestible de la planta, es blanco y globular y está formado por diez bulbillos menores, los llamados dientes de ajo. Al bulbo completo, recubierto por capas externas de consistencia papirácea, se le denomina cabeza. Su olor es fuerte y penetrante, por lo que es empleado con profusión, más como condimento...

Albaricoquero

El albaricoquero (Prunus armeniaca) es un árbol de pequeño porte perteneciente a la familia de las rosáceas y cuyo fruto, el albaricoque, al que también se denomina chabacano en México, se consume con profusión en países de clima templado, que es donde más implantación tiene su cultivo. Se trata de un árbol caducifolio, de entre seis y nueve metros, con flores blancas o en ocasiones rosadas, que brotan en primavera. Su fruto es una drupa, que cuenta con una parte externa, el exocarpo, la piel, que recubre el mesocarpo, la pulpa, y que rodea a un endocarpo leñoso, el hueso, que envuelve la semilla. El albaricoque se caracteriza por la singular textura de la piel, y por el sabor refrescante, aromático y levemente ácido de la pulpa. Su piel puede ser de color amarillo pálido, anaranjado o rojizo, según las variedades y el grado de maduración. Propio de terrenos ricos en nutrientes y con buen drenaje, el cultivo del albaricoquero se halla extendido por el sudeste de los Estados...

Albatros

Ave perteneciente al orden Procelariforme y familia Diomedeidos, cuyo nombre científico es Diamodea exulans. La mayor de las aves marinas, el albatros mide 110 centímetros de longitud con una envergadura que puede sobrepasar los 4 metros. Sus enormes alas, largas y estrechas, le permiten un vuelo elegante, convirtiéndolo además en un perfecto planeador. Gracias a esta habilidad es capaz de volar a favor o en contra del viento durante las mayores tormentas, lo que le ha valido el sobrenombre de “ave de las tempestades”, facilitando su adaptación a los mares más borrascosos del planeta. Aunque nada con rapidez, no es capaz de bucear y en tierra apenas es capaz de moverse. Posee un sentido de la vista muy desarrollado. Tiene el plumaje completamente blanco salvo en los hombros y los extremos de las alas, que tiende a ser negro o gris oscuro. El pico presenta una funda córnea y los dedos anteriores se encuentran unidos por una membrana con el dedo posterior atrofiado o ausente. Ambas...

Alcaloides

Sustancias nitrogenadas de carácter básico, que se encuentran en diversos vegetales y que, químicamente, son derivados complejos de la pirina y de la quinoleína. En su mayoría, son sólidos cristalinos, de sabor amargo y con actividad óptica. Su basicidad les permite reaccionar con los ácidos, originando así unas sales insolubles en agua, pero solubles en diversos disolventes orgánicos. Tienen efectos fisiológicos en el hombre, ya que actúan sobre el sistema nervioso, central o periférico. En ocasiones, son estimulantes, como es el caso de la cocaína, pero en otras, como, por ejemplo, la morfina, son depresoras. Estas propiedades eran ya conocidas empíricamente desde tiempos antiguos; un ejemplo de ello es la masticación de hojas de coca que realizaban los indios del altiplano para combatir la fatiga. La mayoría de los alcaloides son tóxicos, por lo que su ingestión a ciertas dosis puede ser letal. Un remedio contra ellos es el tanino, sustancia que les hace precipitar y, por lo...

Alce

Mamífero perteneciente al orden Artiodáctilos, encuadrado dentro de la familia de los cérvidos, cuyo nombre científico es Alces alces. El alce es el cérvido de mayor tamaño. Su longitud puede oscilar entre los 200 y los 290 centímetros, llegando a medir algo más de dos metros de altura. Su peso medio está entre los 300 y los 600 kilogramos. Su pelo es de color gris pardo o gris oscuro, normalmente más claro en las extremidades, si bien los adultos presentan en ocasiones manchas blancas. La cornamenta, que solo está presente en los machos, tiene forma de pala, con extremos de distinta longitud dispuestos casi horizontalmente en la cabeza, y es cambiada después de cada época de celo. Su cabeza es grande y alargada, colgando el labio superior por encima del inferior. El cuello, fuerte al igual que las patas, presenta una gran papada en el caso de los machos. Animal solitario, sus hembras no forman manadas a diferencia de otros cérvidos y como mucho vive en pareja junto a las crías...

Alcornoque

El alcornoque es un árbol de escaso porte, cuyo principal producto, a diferencia de lo que les sucede a la gran mayoría de las especies arbóreas no es su madera, sino la corteza suberosa que recubre su tronco, el corcho, que lo convierte en una especie de notable interés económico. Perteneciente a la familia de las fagáceas, el alcornoque, Quercus suber, rara vez supera los quince metros de altura, es perennifolio y presenta hojas coriáceas de color verde oscuro, borde espinoso y fruto en bellota, al igual que otros integrantes de la misma familia botánica como el roble o la encina. Esta última es muy similar en forma y características, salvo por una relativamente menor densidad de follaje. Sin embargo, el rasgo más singular de esta especie es la gruesa capa suberosa que recubre las ramas y el tronco, retorcido y de madera muy dura, y que, una vez extraída y desecada constituye el corcho, material empleado con profusión en la industria para fabricación de tapones, suelas de...

Alfalfa

La alfalfa, a la que también se conoce como mielga o lucerna, es una planta forrajera cuyo cultivo, originado en el cercano oriente en la más remota antigüedad, ha constituido un importante recurso para la alimentación animal en numerosas culturas durante siglos. Perteneciente a la familia de las leguminosas, también llamadas papilionáceas o fabáceas, la alfalfa (Medicago sativa) es una planta perenne, es decir, que no tiene ciclos vitales anuales ni periódicos, cuya altura puede llegar a superar el metro y que presenta pequeñas flores en racimo de corola azulada o violeta, y fruto en legumbre, con forma de tirabuzón. Aunque presenta cierta preferencia por los suelos profundos y ricos en nutrientes, tiene una gran capacidad de adaptación, lo que hace que su crecimiento y cultivo se haya expandido por todo el mundo, con la excepción de los lugares en los que se alcanzan temperaturas muy bajas. Como planta silvestre crece en prados secos y semisecos y en bordes de caminos y taludes....

Algas

Tradicionalmente encuadradas en el reino vegetal, las algas han perdido en la actualidad rango sistemático en lo que a su clasificación biológica se refiere, puesto que incluyen especies unicelulares y pluricelulares, pertenecientes a diferentes reinos y a distintos phyla o troncos, es decir, que forman un grupo polifilético que no guarda correlación con las relaciones filogenéticas propias de la moderna taxonomía. No obstante, se continúan considerando como entidades unitarias en virtud de su importancia para el estudio de la ecología del medio acuático. Las algas son seres unicelulares y pluricelulares que viven predominantemente en el agua, tanto salada como dulce, y que están provistos de clorofila y, en consecuencia, realizan la función fotosintética. Además de clorofila, las algas contienen muchos otros pigmentos, que en ocasiones la enmascaran y que dan lugar a la diferenciación de las algas verdeazuladas, doradas, pardas, rojas, verdes, etc., lo que constituye la base de su...

Algodón

Bajo la denominación común de algodón se engloban varias especies de plantas del género Gossypium, perteneciente a la familia de las malváceas, y que se caracterizan por presentar un fruto recubierto de una estructura fibrosa, integrada por celulosa casi pura, que es la materia prima a partir de la cual se obtiene la fibra del mismo nombre, una de las más empleadas desde la más remota antigüedad en la producción textil. La planta del algodón, a la que también se denomina algodonero, es un arbusto con fruto en cápsula, el cual contiene numerosas semillas que presentan unas finas prolongaciones que envuelven el conjunto y forman una especie de copos. Debidamente procesados, estos copos conforman la fibra del algodón. Las diversas variedades de algodón tienen en común la necesidad de desarrollarse en tierras arcillosas y ricas en nutrientes, por lo que requieren notables cantidades de agua, Se trata por tanto de uno de los cultivos extensivos de regadío que mayor aporte hídrico...

Almendro

El almendro es un árbol de la familia de las rosáceas, originario del Cercano Oriente y cultivado desde antiguo por su fruto, la almendra, en los países de la cuenca mediterránea y, posteriormente, en otras zonas como California. Su nombre científico es Prunus dulcis, y de él se distinguen dos variedades, P. dulcis amara, que da almendras amargas, y P. dulcis dulcis, cuyos frutos son los destinados al consumo como alimento. Es una especie caducifolia, de porte pequeño o medio (puede llegar a los ocho o diez metros de altura) y hojas ovaladas de borde dentado. Son características sus flores, blancas o rosadas, que aparecen a finales del invierno, incluso antes que las hojas, y que anuncian la llegada de la primavera en las regiones en las que estos árboles se desarrollan. El fruto es una nuez y consta de varias capas que envuelven la semilla, que es la parte de la planta que se consume. Los almendros se desarrollan en climas húmedos y templados y, aunque puede crecer en zonas...