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Clasificación de las lenguas

En el mundo se hablan aproximadamente 4.500 lenguas diferentes, sin incluir las variantes que se dan dentro de cada una de ellas, ya que con éstas el número ascendería a más de 20.000. Para poder llevar a cabo un estudio más científico y pormenorizado de ellas, ha sido necesario distinguirlas y organizarlas en familias y grupos. Se han creado dos tipos de clasificaciones diferentes, atendiendo bien a criterios tipológicos, es decir, a la forma en la que funcionan, o bien a criterios genéticos, es decir, a la manera en que han ido surgiendo. El inventor de esta clasificación de las lenguas fue el filólogo alemán August Wilhelm von Schegel. Su modelo para el análisis de los diferentes idiomas estaba basado en el estudio de los esquemas estructurales y los mecanismos de funcionamiento en los que se apoyaba cada lengua, tanto para la creación de palabras como para la construcción de oraciones. Las investigaciones más recientes han puesto de manifiesto que, por regla general, no se...

Lengua española

La lengua española, con casi cuatrocientos millones de usuarios, es el tercer idioma más hablado en el mundo después del chino y el inglés. Originado en la región asturleonesa y desarrollado en la zona que actualmente ocupa Castilla dentro de la península ibérica, el español experimentó su mayor expansión territorial con el descubrimiento y posterior conquista del continente americano entre los siglos XV al XVIII. A partir de entonces, se convirtió en la lengua oficial de la mayoría de estos países, conviviendo en algunos casos con las lenguas indígenas de las culturas precolombinas (sobre todo en México y en Perú). El español también es la lengua oficial de Guinea, país que fue colonia española en el África negra y es utilizado como segundo idioma o como lengua corriente en otros países como Marruecos y también en las últimas décadas, debido a la inmigración, en los Estados Unidos. El español, también conocido como castellano por el lugar donde se originó (el uso de una u otra...

Lengua latina

Lengua indoeuropea. Perteneciente a la subfamilia itálica dentro del tronco común de las lenguas indoeuropeas, el latín es el idioma del que se derivan todas las lenguas romances de origen europeo y donde encuentra su etimología buena parte del vocabulario técnico y científico que se emplea en otros idiomas de raíz distinta. Como lengua clásica, el latín se encuentra en la actualidad en desuso y sólo sigue empleándose de forma regular en algunos escritos de la Iglesia católica; sin embargo, hasta el siglo XVII fue una de las lenguas diplomáticas empleadas internacionalmente. Desde su surgimiento se distinguieron, por razones sociales, dos tipos de latín: el clásico, de norma gramatical rígida y cuidadoso estilo, en el que se escribieron las grandes obras literarias, y el vulgar, que era el que se hablaba regularmente en la calle y del que derivaron las lenguas romances europeas. El latín fue la lengua oficial del imperio romano y gracias a la expansión territorial de éste por...

Lengua árabe

Lengua semítica. Hablado en el norte de África, la península Arábiga y algunas regiones de Oriente Medio, el árabe cuenta con más de 170 millones de personas que la emplean como primera lengua (además de otros millones que la usan como segundo idioma o que la utilizan en sus liturgias religiosas, ya que sigue siendo la lengua oficial de la religión islámica). La difusión del árabe se produjo gracias a la expansión del Islam y en ella se pueden distinguir claramente dos variantes: el árabe clásico, que es la lengua culta en la que fue escrito el Corán, y el árabe vulgar o coloquial, que presenta importantes diferencias según las regiones. Se pueden señalar cinco regiones principales: Iraq, Arabia Saudita, Siria, Egipto y el norte de África. Incluso dentro de una misma región se han generado dialectos tan dispares que provocan que en ocasiones resulte imposible la comunicación entre personas de un mismo país. El árabe es la variante meridional central que sale del tronco principal...

Lenguas africanas

Lenguas indígenas de África. En el continente africano se hablan más de mil lenguas autóctonas diferentes además del árabe, que se habla también en países asiáticos, o lenguas europeas como el francés, el inglés y en menor medida el portugués y el español, que fueron importadas a estos países durante la época de la colonización y todavía se mantienen como lenguas oficiales o segundo idioma. La mayoría de las lenguas existentes en África tienen una media de doscientos mil hablantes; sólo dos de ellas, el swahili y el hausa, son utilizadas por varios millones de personas. La escritura es escasa, apenas la mitad de las lenguas tienen grafía, y cuando es así, por regla general, utilizan adaptaciones del alfabeto romano; en otros casos se han desarrollado alfabetos silábicos que recogen las variantes fonéticas de la lengua oral. Comparadas con otros idiomas, las lenguas africanas son bastante desconocidas tanto dentro del continente como en el resto del mundo. Al carecer de escritura...

Lenguas amerindias

Familia lingüística que incluye todas aquellas lenguas que se hablaban en el continente americano antes de la conquista del mismo por los europeos. Muchas de ellas desaparecieron debido al proceso colonizador, pero algunas se conservaron y se siguen empleando en la actualidad, aunque su número de hablantes es reducido, sobre todo si se compara con el de hablantes de lenguas de raíz indoeuropea. La heterogeneidad que presentan estas lenguas hace imposible hablar de ellas como una familia más allá que desde el punto de vista geográfico, ya que tanto genéticamente como por razones de tipología, existen muy pocos nexos comunes que las unan. Entre los principales idiomas que todavía están en uso se podrían destacar: el nahuatl, el maya o el quechua. En la actualidad existen aproximadamente mil lenguas amerindias: 200 en la región norte (Estados Unidos y Canadá), 350 en la región central y 450 en el sur. Estas lenguas son empleadas por más de dieciséis millones de personas en todo el...

Lenguas dravídicas

Lenguas de la India. Las lenguas dravídicas son una de las dos grandes familias de lenguas (la otra es el indoeuropeo) que se hablan en la India. Esta familia lingüística cuenta con más de 165 millones de hablantes situados principalmente en la región sur y este del país, así como en la isla de Sri Lanka. Está dividida en veintitrés lenguas, de las cuales, cuatro tienen reconocimiento oficial (la Constitución india reconoce como oficiales, además del hindi, otros quince idiomas): el tamil, el malayalam, el kunnada y el telugu, cuyo origen se remonta al segundo o tercer milenio antes de la era cristiana y que cuentan además con un sistema de escritura y una literatura propias. El resto de los idiomas dravídicos son hablados por pocas personas y existen sólo en su variante oral, carecen de registro escrito. Los orígenes de esta familia lingüística son algo inciertos. Según algunas hipótesis, parece que sus primeros hablantes fueron indígenas indios que habían emigrado del noroeste al...

Lenguas indoeuropeas

Gran familia de lenguas dividida en diez grupos principales (de los que a su vez surgen ramas y subgrupos) en función de la evolución posterior que han sufrido los idiomas. Estos grupos son: el germánico, el itálico, el celta, el helénico, el eslavo, el báltico, el indoiranio, el anatolio, el tocario y un grupo de idiomas que han sido calificados como independientes, dentro del que estarían lenguas como el albano o el armenio. Habladas por más de 2.500 millones de personas (casi la mitad de la población mundial), las lenguas de raíz indoeuropea son empleadas en casi toda Europa, en el continente americano y en buena parte de Asia. Descendientes de un tronco común llamado protoindoeuropeo, esta familia de lenguas comenzó a conformarse hacia el tercer milenio a.C. En la actualidad, los estudios de gramática comparada han demostrado que todavía se mantienen rasgos comunes en todas ellas, sobre todo de tipo fonético, aunque el aspecto y la morfología externa sean muy diferentes. Los...

Lenguas oceánicas

Lenguas indígenas de Oceanía. Las lenguas oceánicas son una de las dos principales ramas (la otra es la indonesia, con 200 lenguas y unos 150 millones de hablantes) de la familia malayo-polinesia, que es una de las más amplias familias de lenguas tanto en numero de hablantes (más de quinientos millones en total), como en el área geográfica que abarcan. Las lenguas oceánicas suman unas trescientas variantes distintas, que son habladas por un millón de personas repartidas por todo el océano Pacífico. Están dividas en tres grupos principales: las polinesias, las melanesias y las micronesias. No se conoce con exactitud el origen de la formación de estas lenguas, pero algunas hipótesis apuntan a que puede haber estado en algún lugar entre Indonesia y Nueva Guinea y que desde ahí se habría extendido su uso al resto de la región. Cronológicamente, parece que su conformación se produjo hace dos o tres milenios. Desde el punto de vista gramatical, lo más característico de las lenguas...

Lenguas semíticas

Habladas en la región de Oriente Próximo, las lenguas semíticas componen uno de los subgrupos que salen del tronco común de las camito-semíticas. Entre ellas se cuentan idiomas de tanta difusión geográfica e importancia litúrgica como el árabe y el hebreo, que siguen estando en vigor en la actualidad. Otros idiomas pertenecientes a este grupo son el arameo accidental u oriental y el amhario. De las aproximadamente 70 lenguas derivadas de este grupo, algunas de ellas, como el acadio, se encuentran en desuso desde hace siglos. La etimología del nombre con que se conocen estas lenguas deriva del relato bíblico y su significado es el de “lenguas habladas por los hijos de Sem”, que fue uno de los primeros miembros del pueblo elegido, cuyo relato es recogido en el libro del Génesis, dentro del Antiguo Testamento. La aparición de estas lenguas se sitúa en torno al tercer milenio antes de Cristo, en la región de Mesopotamia, entre los ríos Tigris y Éufrates. Desde allí se extendieron a lo...

Lenguas sinotibetanas

Lenguas empleadas en una amplia franja geográfica que va desde el norte de la India hasta Taiwán, y desde China hasta la península de Malaca. Las lenguas sinotibetanas constituyen, con varios miles de millones de hablantes, la segunda familia de lenguas más utilizadas en el mundo, después de la familia indoeuropea. En ellas se incluyen más de trescientos idiomas y multitud de dialectos, entre los que destacan dos ramas principales (que se encuentran a su vez subdivididas): la chinítica y la tibetanobirmana. En sentido amplio, esta familia ha sido incluida durante mucho tiempo (hoy ya no se sostiene esa hipótesis) dentro de las lenguas tai (que se hablan en otra región de Asia) debido a las proximidades en su morfología y sintaxis, sin embargo, estudios posteriores han demostrado que se trata de dos familias con orígenes y desarrollo distintos. Antes de recibir el nombre con el que se las conoce hoy en día, fueron denominadas como lenguas indochinas o lenguas tibetochinas. A pesar...

Lenguas tai

Familia de lenguas asiáticas. Además de ser el nombre de la lengua oficial de Tailandia (hablada en este país por el ochenta por ciento de la población), tai es también la denominación que recibe una de las familias lingüísticas más importantes de Asia, que cuenta con más de 80 millones de hablantes. Su uso se extiende por una amplia zona geográfica que abarca, además de Tailandia, otros países y regıones como Laos, Myanmar, zonas del nordeste de India, del norte de Vietnam y algunas zonas de China. Antes que como lenguas tai, fueron designadas con diferentes nombres según las regiones (shan, chuang o pu-i), pero, gracias a estudios realizados sobre el tema, se ha puesto de manifiesto que se trataba en todos los casos de idiomas que compartían la misma raíz y que las diferencias se debían a variantes dialectales. El conjunto de lenguas tai está dividido en tres grupos en función de su ubicación geográfica: el sudoeste, el central y el norte. Aunque tiene similitudes con la familia...

Lenguas urálicas

Habladas en la región noroeste de Europa y en Siberia Occidental, la familia de las lenguas urálicas cuenta con aproximadamente veinte millones de hablantes. Está dividida en dos subgrupos principales, el ugrofinés y el samoyedo, de los que a su vez se derivan varias ramas, entre ellas, la que cuenta con un mayor número de hablantes (casi diez millones de personas) es el húngaro que es, además, la lengua oficial de Hungría. Algunos de los idiomas descendientes de las lenguas urálicas, como el camasiro y el mátor, están en proceso de extinción debido a la desaparición de todos sus usuarios. El origen de esta familia de lenguas es el protourálico, que se desarrolló entre el 10.000 y el 7.000 a.C. en la región situada entre los ríos Volga y Ural. Este idioma, que sería el tronco común del que surgirían las demás lenguas, se ha intentado emparentar con las lenguas altaicas, pero los estudios filológicos realizados sobre ellas han puesto de manifiesto que se trata de familias bien...