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Amerindios

Cuando Cristóbal Colón abrió el continente americano a los ojos europeos, creyó haber llegado en realidad a la India, por lo que los nativos americanos comenzaron entonces a ser conocidos como indios. Actualmente, para evitar esta confusión, los especialistas han acuñado la denominación más precisa de amerindios para definir a la población, tanto la pasada como la actual, que pertenece a alguna de las tradiciones culturales nativas de América. Pese a que en los últimos siglos se han ofrecido las más diversas teorías para explicar el origen de las poblaciones amerindias, en la actualidad todos los estudiosos están de acuerdo en dos aspectos: que el poblamiento de América se produjo por poblaciones llegadas desde el exterior –es decir, que el hombre americano no es originario de este continente– y que este poblamiento se produjo en diversas oleadas migratorias y siguiendo rutas variadas, como el estrecho de Behring o la navegación transpacífica. La más importante de estas rutas es...

Antropología

Con el término antropología se define a la ciencia que estudia a la humanidad y al ser humano en su conjunto, en sus dimensiones social, biológica, cultural y filosófica. La palabra antropología deriva de la unión de los términos griegos logos (estudio) y anthropos (hombre), con lo que, en sentido literal, vendría a equivaler a "estudio del hombre". Tanto los griegos como los romanos veían en la antropología un conocimiento de tipo filosófico abstracto acerca de la naturaleza del ser humano y el significado de su existencia. Actualmente, los antropólogos ven su disciplina como una ciencia empírica, pues formula hipótesis y conclusiones acerca de los seres humanos basadas en la observación sistemática y la recopilación metódica de datos entre los pueblos de todo el mundo, del pasado y del presente. De esta forma, los primeros antropólogos fueron historiadores, viajeros y gentes que tomaron contacto con otras culturas, como misioneros, comerciantes, etc., a las que se preocuparon por...

Arqueología

Ciencia que estudia los restos materiales originados por el ser humano a lo largo de la Historia, los cuales se encuentran frecuentemente enterrados u ocultos en cavidades naturales. Etimológicamente el término proviene del griego archaia que significa “antiguo” y de logos, que significa estudio o ciencia. Tradicionalmente la arqueología se ha ocupado de los restos de la prehistoria y la antigüedad, pero en los últimos años su ámbito de estudio se ha extendido a épocas más recientes. En la actualidad, la arqueología no se limita a describir los objetos encontrados en las excavaciones, sino que los utiliza como instrumento para interpretar el pasado. Para ello los arqueólogos trabajan normalmente en relación con otras disciplinas científicas como la historia o la antropología y con el apoyo de técnicas desarrolladas por la física o la geología. El interés por los restos de las culturas antiguas surgió en Europa durante los siglos XV y XVI, de la mano de la tendencia renacentista de...

Asiáticos

El continente asiático es el que guarda la mayor diversidad de pueblos y se caracteriza, además, por su gran complejidad étnica y racial. En Asia surgieron algunas de las grandes civilizaciones de la historia, en regiones como la costa asiática del Mediterráneo o en torno a grandes ríos como Tigris y Éufrates (Mesopotamia), el Indo, el Hoang-Ho o el Ganges. Las investigaciones arqueológicas han determinado que Asia estuvo poblada por humanos hace al menos un millón de años. El registro fósil muestra que los primeros humanos fueron Homo erectus, que debieron llegar al continente desde África. Actualmente, los especialistas debaten sobre si las modernas poblaciones asiáticas descienden de esos pobladores tempranos o bien de otros movimientos migratorios que, también desde África, debieron producirse hace unos 100.000 años. Las primeras civilizaciones del mundo tuvieron su origen en Asia. Durante el Neolítico, en los fértiles valles de los ríos surgieron diferentes civilizaciones en...

Austrolopitécidos

Conjunto de primates homínidos fósiles con una antigüedad entre uno y cuatro millones de años aproximadamente. Con este término se designa a dos géneros diferenciados, aunque relacionados entre sí, dentro de la familia de los homínidos: el género Australopithecus y el género Paranthropus. Hasta hace una década ambos eran considerados como dos especies pertenecientes al mismo género. En la actualidad no hay consenso entre los investigadores sobre la atribución de Paranthropus a un género diferente. Los australopitécidos fueron bastante comunes en el paisaje africano de hace dos millones de años. Eran prácticamente vegetarianos y su estructura social e inteligencia no difería de la de un chimpancé, distinguiéndose de éstos y del resto de los primates por su marcha bípeda. Hasta la última década del siglo XX (en que se descubrió el Ardipithecus ramidus, de 4,5 millones de años) se pensó que los homínidos pertenecientes al género Australopithecus habían sido los primeros en adoptar...

Brujería

Se entiende por brujería el conjunto de prácticas y rituales ejercidos por los brujos, personas que la comunidad considera con poderes de origen sobrenatural que utilizan para causar el mal. La brujería está constituida por las acciones y creencias relacionadas con los brujos, a quienes la comunidad imputa hechos que se oponen a la norma. En muchas sociedades, se ve al brujo como un ser humano que, en secreto, domina fuerzas y poderes de origen sobrehumano, a veces sin saberlo, siendo el culpable de las desgracias que recaen sobre la comunidad. Debido al carácter sobrenatural de los brujos y sus poderes, sus víctimas, conocidas como embrujados, deben recurrir a la práctica adivinatoria, consiguiendo de este modo contrarrestar los poderes maléficos de que son objeto, causantes de una enfermedad, una muerte, un accidente o una mala cosecha, por ejemplo. Cuando una persona es víctima de un ataque mediante brujería, debe recurrir a un especialista mágico, dotado con poderes de videncia...

Canibalismo

El canibalismo o la antropofagia es la práctica de ingerir carne humana. Parece ser que el término procede de la voz caribe o carib, pues Cristóbal Colón y los viajeros del siglo XVI describieron que los pueblos caribes antillanos realizaban esta práctica. Muy probablemente, los informes de Colón sobre la práctica general de la antropofagia entre los caribe fueron muy exagerados, ya que el mismo Colón pudo estar interesado en destacar el "estado de salvajismo" de estos pueblos, justificando así su conquista y reducción a esclavitud. A pesar de esta exageración, lo cierto es que los pueblos caribes ingerían carne humana, una práctica relacionada con el ritual y, probablemente, con la propaganda, pues amedrentaba a los enemigos. Las fuentes abundan en detalles: "a los niños que cogen, los castran para engordarlos y cuando se han hecho grandes y gordos, se los comen; pero a los de edad madura, cuando caen en sus manos, los matan y los parten; los intestinos y las extremidades de los...

Ciencias sociales

Conjunto de ciencias que, desde diferentes ópticas analizan la actividad humana en todos aquellos aspectos no tratados por las ciencias naturales. Forman, junto a las humanidades y las ciencias naturales o experimentales, las tres principales ramas del saber. Las ciencias sociales nacieron a finales del siglo XVIII y sobre todo en el XIX, en un intento de aplicar la metodología científica de la física o las matemáticas en el ámbito de las producciones materiales e inmateriales de la sociedad: la historia, el comportamiento social, etc. Denigraban, en cierta medida, la subjetividad que por entonces rodeaba a las humanidades, a las que acusaban de escaso empirismo a la hora de analizar el comportamiento del ser humano en sociedad. A partir de entonces se comenzaron a desarrollar diferentes disciplinas como la sociología, la antropología, la demografía, etc., en las que el método científico se tomaba como punto de partida. Tras diversos y fallidos intentos por hallar las leyes...

Cultura

En un sentido amplio, la cultura comprende el conjunto de todos los conocimientos, técnicas, creencias, costumbres, manifestaciones artísticas, reglas morales y leyes de un colectivo humano. Esto incluye el modo de pensar, sentir y comportarse de los miembros de una sociedad. Ciertos antropólogos prefieren una definición menos amplia de cultura, limitándola a una serie de reglas no escritas para actuar en sociedad que son compartidas por todos sus miembros (por ejemplo, cómo dirigirse a una persona desconocida o cómo comer marisco en un restaurante). La cultura tiene cuatro rasgos característicos:. Es fuertemente simbólica: se basa en símbolos (palabras, gestos, banderas, etc.) y en la capacidad de comunicarse con ellos a través del lenguaje. Es compartida por todos los miembros de una sociedad. Se transmite socialmente mediante un proceso de aprendizaje. Es adaptativa, o sea, permite a las personas adaptarse a los cambios registrados en el entorno de una manera flexible. ...

Etnia

Término derivado del griego ethnos, utilizado en Antropología para definir un conjunto lingüístico, cultural y territorial de cierto tamaño, siendo reservado el término tribu para los grupos de menor dimensión. Una etnia es un conjunto de individuos que comparte un mismo sentimiento de identidad comunal, un mismo territorio, una misma cultura e historia y una serie de rasgos físicos, todo ello con la capacidad, por parte del grupo, de reconocerlo como exclusivo y propio. El grupo étnico es la unidad de análisis de la etnología y la etnografía, siendo el campo de estudio de los antropólogos y sustituyendo a otros conceptos, superados por la crítica, como raza o nación. En principio, el término etnia tuvo un uso exclusivamente eclesiástico, utilizado para definir, con carácter peyorativo, a los pueblos paganos o no cristianos. Hasta el siglo XIX, estos pueblos fueron catalogados como naciones o pueblos y, a partir de ese siglo, comenzó a imponerse el uso de los términos raza y tribu....

Etnología

Se llama etnología o etnografía a una de las ramas de la sociología, aunque otros autores prefieren incluirla dentro de la antropología. Se diferencia de otras disciplinas más típicas de ambas ciencias en que se dedica mayormente al estudio de los pueblos y las culturas de los que se tienen datos desde un punto de vista individual. Si la sociología o la antropología pretenden en último término establecer unas leyes universales que permitan saber qué es el hombre o qué es la sociedad, la etnología se centra en la consideración particular de cada pueblo, que es estudiado con el fin de oponer las conclusiones obtenidas a las investigaciones efectuadas en torno a otras culturas. De esta manera, a partir de los casos concretos y las culturas concretas se llega a unos datos generales. Otro aspecto elemental dentro de la etnología es el interés por los datos históricos, lo que hace que muchos la emparenten más con la arqueología, la antropología o la historia que con la sociología misma,...

Evolución humana

El proceso de diferenciación que llevó a la aparición del género humano (género Homo) fue muy lento. Gracias a los recientes descubrimientos científicos se pueden datar estos inicios de la carrera evolutiva hace aproximadamente siete millones de años. Fue en dichos momentos cuando surgió el primer homínido (Sahelanthropus tchadensis), es decir, el primer primate capaz de andar sobre los dos pies. Con el paso del tiempo irían surgiendo nuevas especies de homínidos (ardipithecus, australopithecus, etc.) pero no sería hasta hace 2,3 millones de años cuando apareció sobre África, el continente que se puede considerar la “cuna de la humanidad”, una especie que, con ciertas dudas, se puede considerar como el primer hombre: el Homo habilis. Todavía tuvieron que transcurrir dos millones de años hasta la aparición del Homo sapiens sapiens, el ser humano actual. A lo largo de esos siete millones de años, la rama “humana” fue experimentando una serie de cambios que se pueden considerar claves...

Hombre de Cro-Magnon

Nombre dado antiguamente a los representantes del género humano que habitaron Europa entre el 40.000 y el 10.000 a.C. y cuyos restos fósiles se han hallado vinculados a las manifestaciones culturales propias del paleolítico (industria lítica, pinturas rupestres, etc.). El término, procedente de la cueva francesa de Cro-Magnon (cromañón en castellano), ha caído en desuso, ya que se ha establecido que no es una especie homínida diferente al ser humano actual (Homo sapiens sapiens) y que su ámbito de actuación no se limitó a Europa, sino que se extendió por todos los continentes. Los restos fósiles hallados hasta la fecha permiten aseverar que su aspecto físico era ya muy similar al del hombre moderno; al menos eso indican parámetros como su capacidad craneal (entre 1.000 y 1850 cm3), altura (entre 1,4 y 1,9 m) o peso (entre 55 y 80 kg). Habían perdido ya algunas características simiescas de su coetáneo, el hombre de Neanderthal (H. sapiens neanderthalensis), como el tamaño de la...

Homínidos

Familia taxonómica biológica a la que pertenece el ser humano. Los homínidos se separaron de la línea evolutiva que ha conducido a los monos antropoides (chimpancés, bonobos, gorilas y orangutanes) hace unos siete millones de años. Desde entonces los distintos especímenes que han contribuido a formar el árbol genealógico de la gran familia hominidae se han caracterizado por la marcha bípeda, el aumento del tamaño del cerebro y algunos cambios en la dentición, como la reducción de los caninos. El ser humano actual (género Homo y especie sapiens sapiens) es el único representante vivo de la familia de los homínidos, desde la desaparición del hombre de Neandertal, hace unos treinta mil años. La reconstrucción completa del árbol filogenético homínido es una tarea sumamente difícil debido a la conservación parcial del registro fósil. Sin embargo, la combinación de estudios paleoantropológicos, genéticos, geológicos, ecológicos, matemáticos, así como las nuevas técnicas de datación y...

Los orígenes del hombre

En 1859, Charles Darwin publicó su libro El origen de las especies en el que sugería la tesis de que todos los seres vivos, incluido el hombre, descendían de un ancestro común. Años más tarde, en 1871, se reafirmó en su teoría con el libro El origen del hombre, en el cual trataba de forma específica el problema de la evolución humana. El biólogo inglés cuestionaba así de forma implícita la doctrina cristiana (muy similar en este sentido a otras civilizaciones) de la intervención directa de Dios en la creación de la raza humana, negando la existencia de Adán y Eva. Evidentemente, las reacciones negativas de la Iglesia ante la idea de la evolución humana no se hicieron esperar, aunque ya desde finales del siglo XVIII algunos científicos como Jean Baptiste Lamarck habían trabajado sobre esa tesis. En la actualidad, aunque siguen existiendo algunas corrientes que intentan afirmar el papel directo de la divinidad en la aparición del hombre (diseño creativo), la comunidad científica no...

Magia

La magia es el conjunto de creencias y prácticas rituales que, apoyadas en fuerzas de origen sobrenatural, se realizan con el fin de inducir efectos prácticos sobre el mundo material o sobre las personas. La palabra española "magia" procede del latín magia, que a su vez deriva del griego mageia y éste del persa magu. A partir de aquí, la procedencia se hace más confusa, existiendo autores que hacen remontar a los medos el origen de la expresión, probablemente con el significado de sacerdote. Herodoto, la gran referencia para el estudio de la Antigüedad, habla de los magoi, a los que describe como una de las seis tribus que componían el pueblo medo. Para algunos autores, estos magoi debieron ser un grupo especializado en la práctica y el conocimiento de rituales mágico-religiosos, de donde deriva la unión entre su nombre y este tipo de prácticas. Para los historiadores griegos y romanos, los sacerdotes medos y persas eran expertos en el conocimiento de las ciencias ocultas, la...

Matriarcado

El matriarcado es un tipo de organización social y jurídica en el cual el poder familiar y estatal es ejercido por las mujeres. El término fue acuñado por vez primera por el jurista y filólogo suizo Bachofen, quien publicó en 1861 un volumen con ese nombre, siguiendo el modelo ya propuesto para su opuesto, el término patriarcado. Según sus tesis, la sociedad ha evolucionado pasando por tres niveles sucesivos: heterismo o sociedad promiscua; ginecocracia o sociedad matriarcal; y sociedad patriarcal o sociedad civilizada. Este esquema de pensamiento fue continuado después por los partidarios de la teoría evolucionista, especialmente Morgan. Hoy en día, después de más de cien años de investigación, estas tesis han quedado ampliamente superadas, aunque el término matriarcado ha quedado ya establecido para definir un tipo hipotético de sociedad en que la mujer ocupa un lugar dominante sobre el hombre. Tradicionalmente ha existido cierta confusión entre los términos matriarcado,...

Matrimonio

El matrimonio es una de las instituciones sobre cuya definición más se ha debatido en Antropología. A nivel popular, y siempre dentro del mundo cristiano occidental, el matrimonio se ha definido como la unión entre un hombre y una mujer, de acuerdo con las leyes, la costumbre y el ritual, y con la misión de formar un núcleo familiar y crear una descendencia legitimada. El problema es que, a medida que ha ido avanzando el conocimiento de otras sociedades y pueblos, e igualmente a medida que las mismas sociedades occidentales han ido evolucionando, se ha detectado que existen muchos más tipos de uniones entre personas que la simple entre un hombre y una mujer. Esto ha dado lugar a que la definición de matrimonio esté en permanente discusión, lo que tiene consecuencias jurídicas, económicas, culturales e incluso para las ciencias sociales. Por lo que respecta a la Antropología, los especialistas se han ocupado, primero, de comprobar si efectivamente se trata de una institución...

Mito

El mito es, en Antropología, un relato o narración propios de una cultura, de carácter sagrado, en el que se explica cómo surgieron el mundo y los seres humanos, y que los miembros de esa cultura se transmiten de generación en generación. Mediante los mitos, los hombres conocen y se explican el origen sagrado de las cosas, un conocimiento que permanece en el tiempo y que es continuamente representado y reactualizado por medio de rituales diversos, como oraciones, dramas rituales, danzas sagradas, iconos religiosos, etc. A su vez, los mitos ejercen la función de servir de modelo, de paradigma, tanto para el comportamiento como para el conocimiento, pues si por un lado explican cómo surgió el mundo, por otro ejemplifican actitudes y conductas que son normativas para los seres humanos, es decir, que deben ser seguidos tanto por el individuo como por el grupo. Los mitos expresan acciones, caracteres y personalidades tanto positivas como negativas, ayudando a la comunidad a explicarse...

Mitología

La mitología es la disciplina que se encarga del estudio, el análisis y la interpretación de los mitos. Probablemente, la mitología surge en paralelo con los mitos mismos. Ya desde la Antigüedad griega, si no antes, el ser humano se interesó no sólo por el conocimiento de los mitos, sino por conocer cómo surgen y por descubrir su significado. Los mitos, unidos frecuentemente a la religión en muchas culturas, han contado con especialistas a los que la sociedad reconocía la capacidad de investigarlos e interpretarlos. Con el desarrollo en la Grecia antigua de la filosofía racional, la noción de mito comenzó a ser opuesta a la de logos, es decir, los filósofos –Jenófanes, Platón, Aristóteles– despojaron al mito de buena parte de su capacidad para explicar la realidad, un papel que dejan para la razón, el logos. Algunos filósofos griegos fueron los primeros en poner en duda la veracidad de los mitos, que ya en Homero y Hesíodo habían dejado de ser un dogma de fe para comenzar a ser una...