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Alfonso Caso

Alfonso Caso (1896-1970), arqueólogo mexicano, fue una de las grandes figuras de la investigación histórica sobre Mesoamérica en el periodo prehispánico, además de un importante defensor de las posiciones indigenistas. Nacido en la ciudad de México el 1 de febrero de 1896, Alfonso Caso (hermano del filósofo Antonio Caso) se formó inicialmente en leyes, aunque pronto se volcó en su pasión por la arqueología y la historia. En el contexto de la década de 1930, en la que surge en México un apasionado interés por rescatar del olvido el pasado prehispánico y las sociedades indígenas contemporáneas, Caso dirigió las excavaciones del yacimiento de Monte Albán, uno de los más importantes del periodo Clásico mesoamericano y a cuyo estudio dedicó veinte años. Durante su trabajo sacó a la luz numerosos restos arqueológicos, entre los que se encuentra la famosa tumba 7, al tiempo que sus hallazgos permitieron conocer con mayor detalle la historia y características del lugar y sus habitantes....

América en el Periodo Formativo

América en el Periodo Formativo. El Periodo Formativo se define por ser la época en la que se sientan las bases de las grandes civilizaciones amerindias. Durante esta época, también llamada Periodo Preclásico, la agricultura se convierte en la principal base económica de las poblaciones, que comienzan a concentrarse en poblados y aldeas. Se trata de un proceso similar al que ocurre durante el Neolítico de Europa y Oriente Medio, con el surgimiento de asentamientos compactos, la cerámica, el textil, el perfeccionamiento del trabajo de la piedra y el modelado de figurillas femeninas en arcilla. Estos rasgos no aparecen propiamente durante el Formativo, sino que habían surgido en el periodo anterior, el Arcaico. Sin embargo, va a ser durante el Formativo cuando se generalicen y perfeccionen, permitiendo una auténtica revolución cultural de la que surgen y se van asentando una serie de elementos y patrones culturales que tendrán su clímax en el periodo siguiente, el Clásico. Estas...

Civilización maya

La civilización maya fue, junto con la azteca y la inca, una de las tres altas culturas precolombinas, siendo la más importante en lo que respecta a los logros intelectuales. Se desarrolló en el extremo sudeste de Mesoamérica, en un territorio que abarca hoy día Guatemala, Belice, y parte de México y Honduras. Alcanzó su máxima complejidad social y política durante el periodo clásico, especialmente en los siglos VIII-IX d.C. Tras una fase de crisis y reorganización de los patrones demográficos y socio-económicos al inicio del periodo posclásico (siglos XI-XV d.C.), los mayas sufrieron a partir del siglo XVI las consecuencias de la conquista española, que ocasionó un traumático cambio en todos los ámbitos de la civilización, si bien los pueblos mayas han sobrevivido sin excesiva merma cultural al impacto de la América colonial y moderna. El sistema de escritura jeroglífica desarrollado por los mayas durante la época prehispánica ha podido ser descifrado y comprendido en su mayor...

Civilización Olmeca

La civilización Olmeca se desarrolló en el sur de México a lo largo del primer milenio antes de Cristo, y constituye la manifestación más temprana de una alta cultura en Mesoamérica, con una sociedad compleja que organizó su población en torno a centros urbanos y llevó a cabo la realización de obras arquitectónicas y arte escultórico monumental, estableciendo, además, el primer sistema conocido de escritura jeroglífica de Mesoamérica. Buena parte de los estilos artísticos e iconográficos, y de los patrones ideológicos instaurados por los olmecas fueron transmitidos al resto de las posteriores civilizaciones y culturas del área mesoamericana. Aunque los vestigios materiales de la influencia de estilo olmeca han aparecido por una amplia zona del sur de la república mexicana e incluso en las tierras altas de Guatemala y El Salvador, los yacimientos olmecas ocupan una pequeña área de los actuales estados mexicanos de Veracruz y Tabasco. Se trata de tierras selváticas y pantanosas...

Cuauhtémoc

Cuauhtémoc (h. 1495-1525) fue el último emperador azteca. Militar destacado, previamente había organizado la resistencia de la capital azteca, Tenochtitlan (actual ciudad de México), frente a las invasiones españolas en 1520. Nacido en torno a 1495, Cuauhtémoc fue hijo de Ahuízotl (monarca entre 1486 y 1502) y de Tlilalcápatl. Sobrino del rey Moctezuma II, con una de cuyas hijas se casó, sucedió en el cargo al heredero de éste, Cuitláhuac, en enero de 1521. Fue proclamado emperador de los aztecas en medio de una crisis muy fuerte, debida al desaliento y hambre de su pueblo, enfrentado a la ocupación de Tenochtitlan por Hernán Cortés. A pesar de lo adverso de su situación y la falta de apoyo de pueblos vecinos, Cuauhtémoc y su ejército combatieron a los españoles, a los que lograron resistir durante un tiempo aunque no impedir finalmente su avance. En abril de 1521 los españoles sitiaron Tenochtitlan, ofreciendo propuestas de paz que fueron rechazadas por el emperador azteca. El...

Cultura arawak

Civilización amerindia formada por numerosas tribus, unidas por su pertenencia a la extensa familia lingüística arawaka, a la que dieron nombre, y distribuidas por algunas regiones del norte de Sudamérica y las Antillas. Mientras que los arawak propiamente dichos habitan todavía hoy varias zonas de Venezuela, Guyana, Surinam y la Guayana Francesa, los representantes más célebres de la familia Arawak fueron los taínos de las Antillas, quienes hablaban una lengua muy semejante a la de los arawak continentales. Los taínos fueron el primer pueblo con el que contactó Colón, quien los encontró habitando las actuales Bahamas, Puerto Rico, La Española y parte de Cuba. Estaban organizados en cacicazgos semiurbanos, cada uno de los cuales se encontraba al cargo de un jefe cuya posición era hereditaria y se fundamentaba en razones religiosas. Su economía se basaba en el cultivo de la mandioca y el maíz. Se conocen vestigios de sus construcciones ceremoniales: montículos de tierra y plazas...

Cultura atacameña

Cultura amerindia que floreció en el norte de Chile desde aproximadamente el siglo VIII d.C. Su subsistencia se basó en la agricultura del maíz, calabazas y pimientos, así como en la cría de llamas y la caza de guanacos. Sus realizaciones materiales más conocidas son las pequeñas bandejas o tablas de madera concebidas para la inhalación de sustancias alucinógenas reducidas a polvo. La cultura atacameña se extendió no sólo por las provincias chilenas de Arica, Antofagasta y Atacama, en el extremo septentrional del país, sino también por parte del departamento peruano de Tacna y de las provincias argentinas de Salta y Jujuy. Se trataba de pueblos agrícolas, que practicaban cultivos de irrigación en cualquier terreno adecuado para sembrar maíz, calabaza y pimientos. Completaban su subsistencia con la cría de la llama y la caza del guanaco, así como de otros pequeños animales. Conocían la cerámica, técnica con la que modelaban sus característicos recipientes en forma de zueco y de...

Cultura chavín

Cultura arqueológica precolombina, que recibe su nombre del yacimiento de Chavín de Huántar, en los Andes centrales peruanos. Sus ruinas consisten en un complejo arquitectónico de carácter ceremonial, organizado en torno a un enorme templo con pasadizos y cámaras interiores, erigido hacia el 900 a.C. El estilo artístico de sus esculturas es distintivo y se reconoce en la decoración de la cerámica y los edificios de otros muchos centros arqueológicos de extensas zonas costeras del Perú durante el primer milenio a.C. El yacimiento de Chavín de Huántar se localiza en los Andes peruanos, al este de la cordillera Blanca, a algo menos de 300 kilómetros al norte de Lima y a un centenar de kilómetros del litoral pacífico. Situado a más de 3.000 metros de altitud, su elemento principal es un masivo edificio en piedra de tres niveles, con muros en talud y una planta en forma de U que abraza a una plaza circular semienterrada; mide unos 100 metros en su lado más largo y debió de alcanzar unos...

Cultura chibcha

Cultura amerindia, también conocida con el nombre de “muisca”, que se desarrolló en el centro de Colombia desde poco antes de la llegada de los españoles en el siglo XVI. Aunque no alcanzaron un nivel de sofisticación política y cultural comparable al de las altas civilizaciones mesoamericanas o de los Andes peruanos, los chibchas se organizaron en populosos cacicazgos urbanos, que fueron rápidamente dominados por la conquista española, mientras que su cultura y lengua desaparecieron en los dos siglos siguientes. La palabra “chibcha” sirve también para denominar una de las familias lingüísticas amerindias, a la que perteneció la extinta lengua de los chibcha. Los chibcha, que se denominaban a sí mismos como “muisca”, constituyen una cultura prehispánica tardía, pues los escasos registros arqueológicos conocidos indican que su llegada a la zona en donde los encontraron los españoles en el siglo XVI no databa de mucho tiempo atrás. El territorio chibcha no era muy extenso, y se...

Cultura chimú

Cultura arqueológica prehispánica de la costa norte del Perú, que dio lugar a un poderoso estado militarista en los siglos XIV y XV d.C., también conocido como reino de Chimor. Tuvo su capital en la ciudad de Chan Chan, singular centro urbano cuyos numerosos edificios y complejos constructivos fueron todos realizados en adobe. Su producción cerámica y metalúrgica, heredada de las tradiciones mochica y huari, se cuenta entre algunos de los más representativos ejemplos del arte andino. El estado chimú fue incorporado al imperio inca hacia 1470. La cultura chimú surge en la región de la actual ciudad peruana de Trujillo, la misma zona en la que habían prosperado las culturas virú, salinar y mochica durante los siglos I a.C. al VII d.C., y en la que luego se había dejado sentir la fuerte influencia o el control del denominado Imperio huari durante los siglos VII y XII d.C. Fue justamente tras el final de esta época cuando, desaparecido el dominio huari, diversas unidades políticas...

Cultura de La Candelaria

La Candelaria es una de las culturas más representativas y mejor conocidas del área noroeste sudamericana, en los Andes meridionales. Su centro geográfico se sitúa en las provincias argentinas de Salta y Tucumán, en donde se desarrolla una larga tradición cultural de un milenio aproximado de duración, hasta el siglo XI d.C. La cultura de La Candelaria constituye un ejemplo de las culturas surandinas durante el periodo cerámico medio. El registro arqueológico de esta cultura se compone de asentamientos pequeños, con habitáculos levantados con materiales perecederos. Se han encontrado cimientos circulares o rectangulares, formados por lajas de piedra, así como numerosos restos cerámicos, herramientas y urnas funerarias, asociadas a las viviendas. Estas urnas, de cerámica gris y de entre 50 y 140 cm de longitud, tienen una forma ovoide o alargada, con un cuello angosto. Todas ellas están adornadas con incisiones en forma de puntos, formado bandas en torno al cuello y diseños...

Cultura diaguita

Cultura amerindia actualmente extinguida, que ocupó la región del norte de Chile y noroeste de Argentina, desde aproximadamente el siglo VII d.C. hasta la llegada de los españoles. Los diaguita, a quienes también se les denomina a veces calchakí, se organizaron en aldeas sedentarias, desde las que practicaban la agricultura de irrigación en un ecosistema sumamente árido. Aunque ofrecieron una fuerte resistencia armada a la conquista española, sucumbieron pronto ante los invasores, perdiendo en menos de un siglo su lengua propia y modificando drásticamente su forma de vida. Los diaguita se extendían por las provincias argentinas de Catamarca y La Rioja, así como entre los ríos Copiapó y Choapa, en Chile. Sus patrones económicos y etnológicos les hacen pertenecer al mundo andino, si bien se han considerado, junto con sus vecinos los atacameños, pueblo con el que guardan estrechas semejanzas, como una extensión marginal y atenuada de la esfera cultural andina. Desarrollaron...

Cultura hohokam

Cultura arqueológica precolombina norteamericana que se desarrolló en la mitad meridional del estado de Arizona (EE.UU.), entre el 300 a.C. y el 1400 d.C. aproximadamente. Los pueblos hohokam se organizaron en aldeas agrícolas de tamaño medio y pequeño, y a lo largo de sus etapas históricas su demografía y su estructura social fueron haciéndose más complejas. La arqueología ha detectado la aparición más o menos súbita de los asentamientos hohokam en el árido territorio del sur de Arizona hacia el 300 a.C., sin que se hayan podido encontrar sus antecedentes culturales en la región, ni fuera de ella. Los especialistas han dividido la larga secuencia de ocupación hohokam en varias fases: Pionera (300 a.C.-500 d.C.), Colonial (500-900 d.C.), Sedentaria (900-1100 d.C.) y Clásica (1100-1400 d.C.). Durante la fase Pionera, los yacimientos hohokam, entre los que destaca especialmente el de Snaketown, consisten en pequeñas aldeas conformadas por cabañas de madera y paja, que albergaban a...

Cultura Huari

Cultura arqueológica prehispánica del sur de Perú, también conocida como Wari. Entre los siglos VII y XII d.C. impuso sus patrones ideológicos, artísticos y urbanos sobre la mayoría de los pueblos y culturas de la región centro-sur andina. Esta fuerte uniformización fue probablemente fruto de la primera expansión militar bien conocida en los Andes centrales, hasta el punto de que algunos especialistas hablan de un “Imperio huari”, y lo consideran como un precedente claro de la posterior conquista inca que tendría lugar a partir del siglo XV. La arqueología dedica en exclusiva a la expansión Huari una de las fases de la prehistoria de la región, la denominada Horizonte Medio. El estado Huari tuvo su origen en el yacimiento del mismo nombre, situado en el departamento peruano de Ayacucho, en una región serrana a más de 2.000 metros de altitud. Se trata de un gran centro urbano, bien planificado, con distintos barrios amurallados, plazas, calles y multitud de viviendas y grandes...

Cultura Nazca

Cultura arqueológica prehispánica de la costa sur de Perú, cuyas manifestaciones aparecen entre los siglos II a.C. y VII d.C. Los pueblos que desarrollaron la cultura Nazca produjeron una elaborada cerámica policroma, de elevado nivel técnico y estético. Esta cultura, que se basó en la agricultura y la pesca, es probablemente también la responsable de la realización de las enigmáticas “líneas de Nazca”, gigantescos dibujos de animales y esquemas geométricos que, roturados en la tierra, sólo pueden apreciarse desde el cielo. La cultura Nazca se localiza en el departamento peruano de Ica, en la misma zona en la que unos siglos antes se desarrolló la cultura Paracas, de la que con toda probabilidad es heredera. Al igual que su antecesora, la cultura Nazca basó su subsistencia en la agricultura de irrigación y la pesca marítima, únicos recursos que permite la árida región de la costa sur peruana, surcada por aislados y cortos cursos de agua, si bien los pueblos nazca desarrollaron...

Cultura Paracas

Cultura arqueológica precolombina desarrollada en la costa sur de Perú entre aproximadamente el 550 a.C. y el 100 d.C., lo que la sitúa en el denominado Periodo Intermedio Temprano (siglos V a.C. al VII d.C.). La cultura Paracas es conocida especialmente por sus magníficos tejidos en algodón y lana, los cuales, decorados con una riquísima y policroma iconografía, se han conservado excepcionalmente bien en el árido clima en el que se fabricaron. Otra característica de la cultura Paracas es la gran cantidad de datos de que se dispone sobre sus costumbres y espacios funerarios, que contrasta con la escasez de vestigios conocidos acerca de su sociedad, sus patrones de asentamiento y sus formas de vida. Las manifestaciones de la cultura Paracas han aparecido en la región costera del departamento peruano de Ica, especialmente en la península cuyo nombre fue elegido para bautizar a esta tradición arqueológica. Nada se sabe sobre el origen y caracterización étnica de los pueblos que la...

Cultura tolteca

Nombre con el que se denomina al colectivo de pueblos que habitaron y dominaron diversas zonas del centro de México durante el periodo Posclásico Temprano, entre los siglos X y XIII d.C. Desde su capital, en Tula, los toltecas impusieron su hegemonía en la región tras el vacío de poder causado por la decadencia y caída del gran centro clásico de Teotihuacan. El estilo de sus manifestaciones artísticas (cerámica, escultura, escritura y arquitectura), así como su ideología militarista, ejercieron gran influencia sobre las culturas contemporáneas mesoamericanas. El declive del gran estado de Teotihuacan a comienzos del siglo VIII d.C. y su pérdida de poder en la cuenca central de México, dieron paso a un periodo caracterizado por una gran movilidad de pueblos y el surgimiento de nuevos centros urbanos que competirán entre sí por lograr la hegemonía. Es en este contexto donde hacen su aparición los toltecas, denominados así por las tradiciones aztecas recogidas en el siglo XVI, ya...

Cultura veraguas

Cultura prehispánica que se desarrolló en América Central, entre las costas del Pacífico y el Caribe, en la actual provincia homónima de la región central de Panamá, entre los primeros años del siglo VIII y la llegada de los españoles en 1532. Los grupos veraguas basaban su subsistencia en la agricultura, complementando su alimentación con los diferentes recursos que podían obtener de un medio ambiente montañoso y de zonas bajas costeras. Zona de contacto con las culturas del sur de Mesoamérica y del norte de América del Sur, practicaron el intercambio, gracias al cual pudieron obtener objetos suntuarios y bienes exóticos. En cuanto a su propia producción de objetos, lo más destacable de los grupos veraguas es su habilidad en el manejo del oro, obtenido en pepitas en los lechos de los ríos o mediante excavaciones superficiales. Se conservan abundantes muestras de esta metalurgia, especialmente de pendientes, en las que se representaron águilas de pico curvo, jaguares, peces,...

Cultura zapoteca

Importante cultura prehispánica que se desarrolló en el estado mexicano de Oaxaca, desde aproximadamente el 800 a.C. hasta la conquista y dominación españolas. Los pueblos zapotecos se organizaron en unidades políticas y territoriales con capitales urbanas, la más célebre de las cuales fue el imponente centro de Monte Albán, de larguísima ocupación. La cultura zapoteca participó de las características de las altas civilizaciones mesoamericanas: arquitectura monumental, calendario, escritura jeroglífica y gran desarrollo de las artes: escultura, cerámica y lapidaria. Los pueblos zapotecos hablan un conjunto de lenguas del mismo nombre, perteneciente a la extensa familia lingüística oto-mangue, de gran antigüedad en Mesoamérica. Han habitado desde época ancestral la región del actual estado mexicano de Oaxaca, en donde todavía hoy siguen viviendo casi medio millón de personas que hablan algún idioma zapoteco. La cultura zapoteca prehispánica comienza a individualizarse en una época...

El florecimiento de las culturas precolombinas: los Andes

El área andina es, junto con Mesoamérica, el principal foco de la cultura y la civilización de la América precolombina. En torno a la cordillera de los Andes se han sucedido durante milenios un buen número de civilizaciones, que nos han legado un riquísimo patrimonio cultural, arquitectónico y arqueológico. Los pueblos que habitaron la región andina supieron desarrollar culturas muy avanzadas, demostrando poseer grandes conocimientos técnicos, científicos y organizativos. El cultivo en terrazas, los cálculos astronómicos, complejos sistemas de transporte, el dominio de la metalurgia, la organización del trabajo humano para modificar y sacar provecho del medio ambiente, un elevado sentido estético, etc. son algunos de los grandes logros de las culturas de los Andes. Los estudiosos de las culturas americanas anteriores a la llegada de Cristóbal Colón en 1492 han dividido el área cultural andina en cuatro grandes regiones:. Área andina septentrional, que comprende desde el sur de...