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Adam G. Riess

Adam G. Riess nació en Washington, capital de Estados Unidos, el 16 de diciembre de 1969. Se licenció en Ciencias en el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts y completó su doctorado en la Universidad de Harvard. Se especializó en el campo de la medida de una clase de supernovas llamadas de tipo Ia, como indicadores precisos de la distancia a escalas cósmicas. Miembro de la Johns Hopkins University y del Space Telescope Science Institute de Baltimore, empezó a trabajar junto a Brian Schmidt en el Equipo de Búsqueda de Supernovas, que observó que el Universo se encuentra en realidad en una fase de expansión acelerada. Esta conclusión, de importantes repercusiones en el modelo cosmológico vigente, fue compartida por otro eminente científico del campo de la Astrofísica, Saul Perlmutter. Los tres, Perlmutter, Schmidt y el propio Riess, recibieron en 2011 el Premio Nobel de Física.

Alexander von Humboldt

Alexander von Humboldt (Alexander, Freiherr [Barón] von Humboldt, 1769-1859), naturalista, geógrafo y explorador alemán, está considerado el padre de la Geografía moderna y, junto a Charles Darwin, una de las figuras más importantes de las ciencias de la vida del siglo XIX. Nacido el 14 de septiembre de 1769 en la ciudad de Berlín (Prusia, actual Alemania), era hermano de Wilhelm von Humboldt, famoso lingüista y político, y el segundo hijo de una familia noble y acomodada de Prusia. Criado en la mansión materna de Tegel, pequeña localidad cercana a Berlín, la muerte de su padre cuando él tenía nueve años le provocó importantes carencias afectivas. Recibió una educación esmerada, participando muy pronto en reuniones donde se discutía de física, música, lenguas, filosofía o el mundo experimental. De hecho, su interés por las ciencias naturales desde niño le hizo ganarse en Tegel el apelativo de “el pequeño boticario”. Continuó su formación en la Universidad de Francfort y más...

Alfred Wegener

Alfred Wegener (1880-1930), meteorólogo y geofísico alemán que formuló la teoría de la deriva continental, según la cual los continentes habrían estado originariamente unidos en uno solo. Alfred Lothar Wegener nació el 1 de noviembre de 1880 en Berlín (Alemania). En 1905 obtuvo un doctorado en Astronomía por la Universidad de Berlín, y su interés en la paleoclimatología lo llevó a participar en varias expediciones a Groenlandia con el fin de estudiar la circulación del aire polar. Impartió clases de meteorología y geofísica en la Universidad de Graz entre 1924 y 1930. Durante su última expedición a Groenlandia, en 1930, Wegener desapareció. Su cuerpo fue hallado en mayo del año siguiente. Se cree que la causa de su fallecimiento fue un fallo cardiaco. La presencia de fósiles idénticos en estratos geológicos separados por océanos, así como el hecho de que los continentes encajen unos en otros como si de las piezas de un gran puzzle se tratase, hizo pensar a Wegener en que en algún...

Américo Vespucio

Américo Vespucio (Amerigo Vespucci, 1454-1512), navegante y cartógrafo italiano a quien se debe la idea de que América era un nuevo continente y no una parte de Asia. Vespucio nació en 1454 en Florencia. Hijo de comerciantes, recibió una completa educación y en su juventud llegó a servir en una casa comercial propiedad de los Medici. A finales de 1491 llegó a Sevilla como ayudante de uno de los principales armadores italianos de la época, que tuvo luego una participación destacada en el aprovisionamiento de los sucesivos viajes de Cristóbal Colón. A la muerte del armador se hizo cargo de la sucursal de sus negocios, comenzando a frecuentar los círculos marineros y contagiándose de los afanes exploradores del momento. A este respecto existen dudas sobre el número de viajes que realizó a América. Los documentos existentes, fundamentalmente cartas del propio Vespucio, mencionan cuatro viajes, aunque algunos estudiosos sólo puedan confirmar dos. Según su propio relato, el primer viaje...

Antonio de Ulloa

Antonio de Ulloa (1716-1795), matemático, militar y científico español, cuya obra Noticias americanas: Entretenimientos físicos-históricos sobre América meridional y la septentrional oriental. Comparación general de los territorios, climas y producciones en las tres especies vegetales, animales y minerales (1772) fue fundamental para el conocimiento del continente americano. Antonio de Ulloa nació en Sevilla en 1716 y estudió en el Colegio Mayor de Santo Tomás. Con 13 años se embarcó en el galeón San Luis con destino a Cartagena de Indias, y a su regreso a España en 1732 consiguió una plaza en la Academia de guardiamarina de Cádiz para el navío Santa Teresa, que auxiliaba a Carlos III, en guerra con el Imperio austriaco. Su primera empresa científica consistió en participar, junto con Jorge Juan, en la expedición a Ecuador auspiciada por la Academia de París para medir el meridiano terrestre. Fruto de este viaje fueron dos importantes tratados publicados en colaboración con Jorge...

Brian Schmidt

Brian P. Schmidt nació en Missoula, en el estado estadounidense de Montana, el 24 de febrero de 1967 y vivió en Alaska durante su adolescencia. Se licenció en Física y Astronomía en la Universidad de Arizona y completó estudios doctorales en Harvard. Trabajó conjuntamente con Adam G. Riess en el Equipo de Búsqueda de Supernovas. Schmidt pasó a dirigir el equipo desde Australia, país en el que ejerció como docente en la Universidad Nacional de Weston Creek. En un trabajo en paralelo con el también estadounidense Saul Perlmutter, quien desarrollaba una investigación independiente en el mismo campo, Schmidt y Riess observaron que el Universo se encuentra en una fase de expansión acelerada, una conclusión que modificó algunas de las bases de la cosmología contemporánea. Por este hallazgo, los tres, Perlmutter, Riess y Schmidt, fueron distinguidos con el Premio Nobel de Física de 2011.

Buzz Aldrin

Buzz Aldrin (Edwin Eugene Aldrin, Jr., nacido en 1930), astronauta estadounidense, segundo ser humano que pisó la Luna. Nacido el 20 de enero de 1930 en Nueva Jersey (Estados Unidos), Aldrin se graduó en 1951 en la Academia Militar de West Point, Nueva York, convirtiéndose en piloto de las Fuerzas Aéreas. Poco después, participó en la guerra de Corea, donde colaboró en 66 misiones de combate. De regreso a Estados Unidos fue instructor de artillería aérea en la base Nellis de la Fuerza Aérea y ayudante del decano de la facultad de la Academia de la Fuerza Aérea de Alabama. En 1963 fue elegido como astronauta por la NASA, siendo destinado al proyecto Gemini y formando parte desde 1966 del equipo de reserva de la misión Gemini IX. Ese mismo año fue lanzado al espacio, junto a James A. Novell, en el vuelo del Gemini XII. Durante el transcurso de esta misión, Aldrin estableció el récord de permanencia de un ser humano en el espacio, fuera de una nave. Su paseo espacial tuvo una...

Christiaan Huygens

Christiaan Huygens (1629-1695), matemático, astrónomo y físico holandés, autor de la teoría ondulatoria de la luz. Nacido el 14 de abril de 1629 en La Haya (Países Bajos) e hijo del diplomático y poeta Constantijn Huygens, el pequeño Christiaan creció en un entorno acomodado. Desde corta edad demostró especiales dotes para la mecánica, las matemáticas y el dibujo. Sus primeros esfuerzos con la geometría causaron impresión al mismísimo René Descartes, una de las amistades de su padre. En 1645 ingresó en la Universidad de Leiden para estudiar leyes y matemáticas. En 1660 visitó París, donde conoció en persona al matemático Blaise Pascal, con quien había venido manteniendo correspondencia sobre temas matemáticos. Para entonces Huygens ya gozaba de una notable reputación gracias a sus publicaciones de matemáticas y descubrimientos astronómicos. Entre éstos figuraban la verdadera forma de los anillos de Saturno y un nuevo satélite de este planeta, logros alcanzados en parte gracias a...

Claudio Ptolomeo

Claudio Ptolomeo (Claudius Ptolomaeus, hacia 100-hacia 170), astrónomo, matemático y geógrafo egipcio, padre del sistema ptolemaico, de acuerdo al cual la Tierra era el centro de universo, y que permaneció vigente hasta el siglo XVII. Es muy poco lo que se sabe a ciencia cierta sobre Ptolomeo, salvo lo que se infiere de sus escritos. Fue natural del Egipto helenizado, donde nació a comienzos del siglo II de la era cristiana, y falleció en Canopo, en las proximidades de Alejandría, aproximadamente a la edad de 70 años. Ptolomeo realizó una importante recopilación de los conocimientos que se poseían en la época, ayudando a la perpetuación de autores como Hiparco, Euclides y Posidonio. Entre sus obras propias destaca la monumental Sintaxis matemática, en catorce volúmenes. Esta obra es actualmente conocida como Almagesto, nombre derivado de la contracción de las formas árabe y griega de “Lo más grande”. El tema de Almagesto es la astronomía, y en él Ptolomeo combatió el modelo...

Galileo Galilei

Galileo Galilei (1564-1642), físico, matemático y astrónomo italiano, fue autor de importantes avances en el campo de la física, como la teoría de la caída de los objetos, e inventor del telescopio. Sus estudios sobre astronomía corroboraron las teorías de Nicolás Copérnico. Galileo nació el 15 de febrero de 1564 en Pisa, ciudad italiana que por aquel entonces formaba parte de los Estados Pontificios. A comienzos de la década de 1570, su familia se trasladó a Florencia, donde Galileo comenzó sus estudios. En 1581 regresó a Pisa para matricularse en su universidad, donde planeaba estudiar medicina. Su interés, sin embargo, se vio atraído por una disciplina diferente: las matemáticas, decidiendo dedicarse a su estudio. En 1585 abandonó sus estudios universitarios sin haber logrado ningún título y comenzó a impartir clases particulares de matemáticas, labor que desempeñaría durante varios años en las ciudades de Florencia y Siena. Al mismo tiempo dio inicio a una serie de...

Gerardus Mercator

Gerardus Mercator (Gerard de Cremer, 1512-1594), geógrafo y matemático flamenco, realizó el primer mapa mundi y diseñó el sistema de proyección gráfica que lleva su nombre, con el que los navegantes podían calcular la longitud y la latitud y trazar por tanto su ruta. También fue el primero en emplear el término atlas para designar una colección de mapas. Mercator nació en Rupelmonde, Flandes, el 5 de marzo de 1512. Recibió una sólida formación humanista en la universidad de Lovaina y en ella, junto a matemáticos e impresores insignes de la época, se dedicó al diseño y construcción de instrumentos cartográficos y astronómicos como el globo terráqueo y el equivalente globo celeste. En 1544 fue detenido por la Inquisición como sospechoso de protestantismo, pero, gracias a la intervención de su universidad, fue liberado de los cargos y pudo seguir con sus estudios. En 1564 fue nombrado cosmógrafo del duque Guillermo de Cleve. A lo largo de su vida editó los mapas de Palestina,...

Giordano Bruno

Giordano Bruno. Giordano Bruno (Filippo Bruno, 1548-1600), filósofo italiano, seguidor de las doctrinas platónicas, su concepción del mundo y el modo en que defendió sus ideas constituyeron un ejemplo para pensadores posteriores. Contrario al geocentrismo y a diversos dogmas de la religión católica, fue quemado en la hoguera. Nacido en el año 1548 en Nola (Italia) y criado en el seno de una familia modesta, pronto empezó a recibir una esmerada educación de corte humanista bajo la tutela de los dominicos. A los 22 años se ordenó sacerdote, aunque pronto tuvo que abandonar los hábitos al ser acusado de herejía, abandonando Italia para dirigirse a Suiza primero y a Inglaterra después, donde publicó la mayor parte de su obra. En 1591 volvió a Italia, más concretamente a Venecia, siendo arrestado meses más tarde por la inquisición católica, que lo sometió a juicio durante siete años por las graves herejías contra el credo católico que contenían sus obras. Giordano Bruno jamás renegó...

Hugo Benioff

Hugo Benioff (1899-1968), sismólogo estadounidense descubridor de la zona de Benioff, superficie en forma de plano inclinado que separa dos placas tectónicas cuando una subduce bajo la otra y en la que tiene lugar una importante actividad sísmica. Tras graduarse en 1921 en el Pomona College, en California, Benioff se propuso dedicarse a la astronomía y llegó a trabajar durante un tiempo en el observatorio del monte Wilson, en las montañas San Gabriel, al noreste de Los Ángeles. Sin embargo, el ritmo de vida de los astrónomos, teniendo que trabajar de noche y dormir de día, no resultó de su agrado, por lo que desvió su atención hacia la sismología, disciplina en la que se doctoró en 1935 en el Instituto Tecnológico de California. La labor de Benioff como diseñador de instrumentos destinados a la sismología es muy importante. Así, fue el inventor del sismógrafo, aparato que permite la captación y registro de vibraciones transmitidas a través de la corteza terrestre, así como de otro...

Johannes Kepler

Johannes Kepler (1571-1630), astrónomo alemán, descubridor de las tres leyes que describen la órbita de los planetas. Kepler nació el 27 de diciembre de 1571 en la ciudad de Weil der Stadt, Alemania. Hijo de una familia humilde, pudo acceder a una educación gracias a la escuela para niños sin recursos financiada por los duques de Württemberg. Esto le permitió ingresar en 1589 a la Universidad de Tubinga, donde entró con la intención de convertirse en teólogo. En Tubinga tuvo ocasión de conocer a Michael Maestlin, profesor de matemáticas en la universidad y uno de los más importantes astrónomos de Alemania. A pesar de sus convicciones luteranas, Maestlin era también defensor de las ideas de Nicolás Copérnico, cuya obra Seis libros sobre las revoluciones de las órbitas celestes (1543) mostró a Kepler, despertando el interés de éste por el modelo heliocéntrico. La fascinación que tal idea produjo en el joven estudiante le hizo desear dedicarse al estudio de la astronomía y demostrar...

John Dalton

John Dalton (1766-1844), físico, químico y meteorólogo inglés, que desarrolló una teoría atómica (1805) que está considerada como la base de la química moderna. Nacido el 5 o el 6 de septiembre de 1766 en Eaglesfield (Inglaterra), en el seno de una familia humilde, estudió en la escuela cuáquera de su localidad, ampliando su formación con los conocimientos que le transmitieron sus mentores, Elihu Robinson y John Gough. Tras fundar a los doce años junto a su hermano una escuela en Eaglesfield y trabajar en otra en Kendall (1781), se trasladó en 1793 a Manchester (Inglaterra) como profesor de matemáticas del New College. En esta ciudad se inscribió en la Sociedad Literaria y Filosófica, en la cual fue designado presidente en 1817. Dedicó su vida a la investigación científica hasta su muerte, sucedida el 27 de julio de 1844 en Manchester. Su primer trabajo, Observaciones y ensayos de meteorología, se publicó en 1793, estableciéndose en esta obra el punto de partida para que la...

John Herschel

John Frederick William Herschel (1792-1871), astrónomo británico, autor de importantes observaciones y descubrimientos de astros y nebulosas, hijo del también astrónomo William Herschel. John Herschel nació el 7 de marzo de 1792, en Buckinghamshire, Reino Unido. Fue hijo único del famoso astrónomo y fabricante de telescopios Sir William Herschel. En 1809 ingresó en la Universidad de Cambridge, donde pronto dio muestras de su excepcional aptitud para las ciencias. Junto con los matemáticos Charles Babbage y George Peacock fundó la Sociedad Analítica de Cambridge, que perseguía introducir en Inglaterra los métodos de cálculo matemático utilizados en el continente, reemplazando el método de Issac Newton por el de Gottfried Wilhelm Leibniz, que consideraban más práctico. En 1816 comenzó a trabajar junto con su padre, ayudándole en sus investigaciones, a la vez que logrando reconocimiento propio por la comunidad astronómica europea. Fue uno de los fundadores de la Royal Astronomical...

Leonard Euler

Leonhard Euler (1707-1783), matemático suizo, fue uno de los fundadores de las matemáticas puras y autor de importantes contribuciones a la geometría, el cálculo y la mecánica, entre otras disciplinas. Leonhard Euler nació el 15 de abril de 1707 en Basilea (Suiza). Aunque su padre, ministro metodista, lo destinó inicialmente a la carrera eclesiástica, cambió de parecer al descubrir la natural inclinación hacia las matemáticas del joven Leonard, motivo por el que le hizo recibir clases de su amigo, y célebre matemático, Johann Bernoulli. En 1727 Euler se trasladó a San Petersburgo (Rusia) para convertirse en miembro de la Academia de Ciencias de esta ciudad. Invitado por Federico El Grande en 1741 a formar parte de la Academia de Berlín, residió en dicha ciudad los siguientes veinticinco años hasta que en 1766, aceptando la invitación efectuada por la emperatriz Catalina II, regresó a Rusia. Sin visión en un ojo desde 1735, perdió totalmente la vista hacia 1768. Esto, sin embargo,...

Mario Molina

Mario Molina (nacido en 1943), químico mexicano, fue el descubridor de los efectos nocivos de los clorofluorocarbonos sobre el ozono atmosférico. Mario José Molina nació el 19 de marzo de 1943, en la ciudad de México. En 1965 se licenció en ciencias químicas por la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), ampliando sus estudios en la Universidad de Friburgo, Alemania, y en la Universidad de California en Berkeley (Estados Unidos). A continuación comenzó sus trabajos de investigación en los centros de Berkeley e Irvine, en el último de los cuales se dedicó al estudio de los efectos de la contaminación atmosférica sobre la capa de ozono, labor que realizó en colaboración con el estadounidense Frank Sherwood Rowland. Molina y Rowland descubrieron que, cuando pasan a la atmósfera, las sustancias conocidas como clorofluorocarbonos (CFC) son descompuestas por la radiación ultravioleta del Sol en sus elementos químicos constituyentes: cloro, flúor y carbono; de ellos el cloro es...

Neil Armstrong

Neil Armstrong (Neil Alden Armstrong, 1930-2012), astronauta estadounidense, primer ser humano que puso el pie en la Luna. Nacido el 5 de agosto de 1930, en Wapakoneta, Ohio (Estados Unidos), en 1950 debió interrumpir sus estudios de ingeniería aeronáutica en la Universidad de Pardue, en West Lafayette, Indiana, a causa de la guerra de Corea, conflicto en el que Armstrong participó como piloto, efectuando 78 vuelos. En el transcurso de uno de ellos, su avión fue alcanzado por el fuego enemigo y él hubo de lanzarse en paracaídas. Tras su regreso a Estados Unidos, en 1955 pasó a ser piloto de pruebas para la NASA, uniéndose al programa espacial en 1962. Cuatro años después, Armstrong, como comandante de la nave Gemini 8, y David R. Scott efectuaron la primera maniobra de atraque manual en el espacio. La carrera de Armstrong como astronauta alcanzó su cima cuando el 20 de julio de 1969 se convirtió en el primer ser humano que pisó la Luna. El 16 de julio de 1969, la nave Apolo XI,...

Nicolás Copérnico

Nicolás Copérnico (Mikolaj Kopernik, 1473-1543), astrónomo polaco que desarrolló el modelo heliocéntrico, de acuerdo al cual el Sol ocupa el centro del Sistema Solar y la Tierra se desplaza a su alrededor, provista de movimientos de traslación y rotación, lo que se oponía a las teorías vigentes en la época, según las cuales la Tierra representaba el centro estático del universo. Años de formación. Copérnico nació el 19 de febrero de 1473 en la localidad de Torum, Polonia. Fue el cuarto hijo de un acaudalado hombre de negocios, Nicolaus Kopernik, y de Barbara Watzenrode, quien a su vez pertenecía a una familia acomodada. Cuando, en algún momento entre 1483 y 1485, su padre falleció, Copérnico fue puesto al cuidado de su tío materno Lucas Watzenrode. Éste, que pronto sería nombrado obispo, decidió que el joven Nicolás debía hacer carrera en la Iglesia. Copérnico pasó el periodo entre 1491 y 1494 en la Universidad de Cracovia, estudiando astrología y astronomía. Abandonaría el lugar...