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Bioclimatología

Rama de la climatología dedicada al estudio del efecto que el clima ejerce sobre los seres vivos durante prolongados periodos de tiempo. Aunque en textos clásicos se pueden hallar algunos precedentes sobre la materia, la bioclimatología como tal es una disciplina reciente. Su desarrollo comenzó en la década de 1960, cuando empezó a resultar evidente el deterioro que el medio ambiente estaba experimentando como consecuencia de las actividades humanas. Dado que los efectos que el clima ejerce sobre los seres vivos son continuos y muy diversos, el área de estudio de la bioclimatología resulta casi imposible de acotar. Existen, sin embargo, determinados campos de trabajo que se encuentran especialmente desarrollados, como los efectos del clima sobre organismos vegetales y animales que son causantes de enfermedades; la influencia del clima sobre procesos fisiológicos del ser humano; la influencia de los microclimas urbanos sobre la salud, y el efecto de las condiciones climáticas...

Cartografía

Arte y ciencia dedicados al estudio y trazado de mapas. Puesto que la Tierra es esférica (provista de tres dimensiones), para representar una parte o la totalidad de la misma sobre un plano (únicamente de dos dimensiones) es necesario un sistema de proyección adecuado. En realidad, el problema es mayor, puesto que nuestro planeta no posee una forma exactamente esférica, sino que se halla achatado por los polos: es un geoide. Son muchos los aspectos de una zona de la superficie terrestre que resultan relevantes a la hora de trasladarla a un mapa, como el área, la forma, la distancia entre dos puntos, la escala, etc. Los sistemas de proyección permiten mantener algunos de tales aspectos a la hora de realizar el paso de las tres dimensiones a las dos, pero no todas. Por ello, dependiendo del fin a que se halle destinado el mapa, el sistema de proyección empleado será uno u otro. Los sistemas de proyección pueden clasificarse tomando como base dos criterios, la forma de la superficie...

Ciencias atmosféricas

Conjunto de disciplinas dedicadas al estudio de la atmósfera, los procesos que en ella tienen lugar, los efectos que sobre la misma ejercen otros sistemas, como por ejemplo los océanos, y los que ella ejerce sobre éstos. Entre tales disciplinas destacan la meteorología y la climatología. Por otra parte, el campo de investigación de la aeronomía se encuentra en las capas más altas de la atmósfera: la mesosfera y la ionosfera. En estas regiones los gases atmosféricos están ionizados por efecto de la radiación ultravioleta del Sol y se producen interesantes fenómenos fisicoquímicos, como la fluorescencia, las tormentas magnéticas y las auroras. Ciencia que se ocupa del estudio de la atmósfera centrándose en los procesos meteorológicos que en ella se producen y, en especial, en la predicción de los mismos. Tales predicciones son a corto plazo: horas, días o, a lo sumo, semanas. Dispone de abundantes subdivisiones, como la meteorología dinámica, centrada en el estudio de los movimientos...

Ciencias atmosféricas

Son las ciencias destinadas, como su nombre indica, al estudio de la atmósfera, que es la masa gaseosa que envuelve a la Tierra. Se trata, básicamente, de dos: la Meteorología y la Climatología. En realidad, son dos variantes de un mismo aspecto. La Meteorología analiza el llamado tiempo atmosférico, es decir el que se da en un lugar en un determinado día, mientras que la Climatología considera ese tiempo a lo largo de grandes periodos. La Meteorología, además del tiempo atmosférico, analiza la producción de los llamados meteoros atmosféricos a los cuales divide en cuatro grupos: aéreos (los vientos); acuosos, es decir ligados con el agua en todos sus estados (lluvia, nieve y granizo); luminosos (auroras boreales y arco iris) y eléctricos, como el rayo. Es una ciencia de enorme importancia por la repercusión que los fenómenos atmosféricos tienen en múltiples aspectos de la vida cotidiana. Actividades como la agricultura, ciertas variantes del ocio, la navegación aérea y marítima,...

Ciencias de la Tierra

Conjunto de disciplinas científicas interrelacionadas que se ocupan del estudio sistemático de las propiedades y composición de la Tierra. Cada una de ellas está especializada en un área de conocimiento y, por tanto, sus objetivos de estudio, así como los métodos y técnicas utilizados, varían según sus propias necesidades. En conjunto, estas disciplinas persiguen comprenderlos fenómenos que tienen lugar en el planeta, ya sea centrándose en sus aspectos físicos y químicos para comprender su estructura o en sus características externas y su evolución a lo largo de los eones. Los estudios que se realizan en torno a la Tierra son muy complejos y comprenden desde las hipótesis sobre la estructura y composición de su núcleo hasta la investigación de la atmósfera gaseosa que la envuelve. Ello ha llevado a desarrollar diferentes áreas de especialización dedicadas a cada objeto de análisis. Así, el conjunto de ciencias de la Tierra tiene como finalidad describir y comprender el planeta en...

Ciencias geológicas

Grupo de ciencias destinado al estudio de la Tierra y bajo cuya denominación se integran la Geología, la Geografía y la Topografía. Se denomina Geología (del griego “geos” = Tierra y “logos” = tratado) a la ciencia que se ocupa del estudio de nuestro planeta en lo relativo a su origen, a su composición y a su evolución. Dado lo extenso de su campo de estudio, en ella se distingue una gran variedad de especialidades, como son:. Cristalografía: la materia puede presentarse con dos tipos de estructuras: cristalina o amorfa. La cristalografía se ocupa del estudio de los materiales cristalinos, a los que clasifica mediante unos criterios, llamados sistemas cristalinos. Estratigrafía: analiza las rocas sedimentarias y cataloga las diversas capas o estratos del terreno por su naturaleza y por su antigüedad. Espeleología: investiga, describe y cataloga las cavidades subterráneas, llevando a cabo con frecuencia levantamientos topográficas de ellas. Gemología: define las características...

Ciencias hidrológicas

Todas aquellas ciencias que se dedican al estudio del agua –en cualquiera de sus manifestaciones– en nuestro planeta, por lo que abarca los ámbitos atmosférico y superficial, en los que ésta se muestra en estado líquido, sólido y gaseoso. Además, en la Tierra, hay aguas subterráneas, las cuales son consideradas por la Hidrogeología. Se trata de unas ciencias del máximo interés, ya que, al margen de la importancia biológica del agua, ésta es la sustancia más abundante en la superficie terrestre, de la que ocupa casi el 75%. Fundamentalmente, las Ciencias Hidrológicas están constituidas por la Hidrología, la Glaciología y la Oceanografía. La Hidrología se ocupa de la distribución del agua en la superficie terrestre. Está auxiliada por otra disciplina, la Hidrografía, cuyo objetivo es la representación por medio de mapas de las masas de agua, continentales y marinas, presentes en la Tierra. Entre ambas analizan lagos, torrentes, ríos y las redes que éstos establecen para definir las...

Ciencias para el estudio de la Tierra

Conocer el planeta en el que se desarrolla la vida humana ha sido siempre uno de los objetivos de la ciencia a lo largo de la historia. Son muchas las exploraciones e investigaciones desarrolladas acerca de la superficie terrestre para comprender mejor su origen y sus características. En el curso de la historia se han desarrollado diversas ciencias para facilitar la comprensión de cuanto sucede en la Tierra. De la geografía a la meteorología, pasando por la oceanografía, la geología, la topografía, la cartografía o la astronomía, todas ellas persiguen componer un cuadro común sobre el conocimiento científico del planeta y su entorno. Cada una de estas disciplinas se vale de técnicas y metodologías propias para analizar los fenómenos específicos que le competen y prever acontecimientos futuros. Un caso paradigmático es el de la información meteorológica, que permite conocer qué temperaturas o sucesos climáticos se darán en los próximos días, semanas o meses. En las últimas décadas...

Edafología

Ciencia dedicada al estudio de la naturaleza y condiciones del suelo, atendiendo a su relación con las plantas y el medio que lo rodea. El suelo es el resultado de las acciones que la atmósfera, la hidrosfera y la biosfera ejercen sobre las rocas situadas en la superficie terrestre. Debido a tales acciones, de naturaleza física, química y biológica, las rocas se meteorizan. Como resultado, se obtiene una zona alterada en la superficie del terreno, denominada eluvión. Interviene a continuación una serie de procesos biológicos, como la descomposición y fermentación de restos animales y vegetales, la acción de las bacterias y la acumulación de productos químicos generados por el metabolismo de diversos seres vivos; todos ellos contribuyen, en gran medida, a la formación de un suelo o edafogénesis. Por este motivo, los suelos no forman parte tan sólo del campo de estudio de la geología, sino también del de otras disciplinas, como la biología y la agronomía. Son diversos los factores...

El estudio de la Tierra a lo largo de la historia

Las diferentes ciencias de la Tierra surgieron en épocas antiguas de forma primaria y han ido evolucionando hasta convertirse en sofisticadas disciplinas que permiten conocer mejor el planeta y lo que en él sucede. En los estudios generales de estas ciencias fue fundamental reconocer y describir los movimientos de rotación y traslación terrestres. El planeta gira sobre sí mismo en un movimiento de rotación que dura 24 horas y se desplaza además por el espacio alrededor del Sol para dar una vuelta completa a lo largo de un año. En el siglo ii de la era cristiana, Ptolomeo de Alejandría negó esa posibilidad en su obra Almagesto, señalando que «se demostrará la imposibilidad de que la Tierra realice movimiento alguno hacia los lados o se mueva alguna vez de su lugar en el centro». La revolución científica de los siglos xvi y xvii giró en torno a la hipótesis de que realmente existía este movimiento y estableció que la Tierra es un ente dinámico en cambio permanente, y no un planeta...

Estratigrafía

Parte de la geología dedicada al estudio de las rocas sedimentarias estratificadas, lo cual incluye la identificación y descripción de los estratos, así como la determinación de la secuencia cronológica de los mismos. La datación de los estratos puede efectuarse por métodos relativos y absolutos. Los relativos permiten situar cronológicamente un estrato dentro de una serie, mientras que mediante los absolutos se puede averiguar la antigüedad de un estrato independientemente de la de los restantes. A la hora de efectuar la datación relativa de un estrato hay que tener en cuenta una serie de principios: originariamente, los estratos se depositan de forma horizontal, y así permanecen mientras no actúe sobre ellos ninguna fuerza geológica; un estrato posee la misma edad en toda su extensión; si sobre una secuencia de estratos no ha actuado ninguna fuerza, el más antiguo será el más profundo, mientras que el más moderno será el más superficial. Si lo que se desea es efectuar una...

Geografía

Ciencia dedicada al estudio de la Tierra, sus características, pobladores y fenómenos que en ella tienen lugar. Los geógrafos han abordado esta labor tomando como base diferentes tradiciones, las cuales en algunos casos resultan complementarias, mientras que en otros son contradictorias. La tradición física es la aplicada al estudio de los diversos aspectos del mundo natural, como el clima, el relieve, la flora y la fauna. La tradición corológica se dedica al estudio de los sistemas territoriales, ya sean naturales o sociales. El campo de estudio de la tradición ecológica son las interacciones que se producen entre los seres vivos en general y el ser humano en particular con el medio ambiente. La tradición paisajística, por su parte, se ocupa del estudio tanto de los paisajes naturales como de los humanos o culturales. La tradición espacial es la que se dedica a la localización de los fenómenos naturales y sociales. Por último, la tradición social se ocupa de las diferentes...

Geología

Ciencia dedicada al estudio de la materia sólida de la Tierra, su composición, estructura, propiedades físicas, los procesos que le dan forma y su historia. Se trata de una de las ciencias de la Tierra. Su nombre proviene de las palabras griegas geo (tierra) y logos (estudio). La geología planetaria, o astrogeología, es una rama de la geología dedicada a determinar la estructura y composición de otros cuerpos del sistema solar. La labor de los geólogos ha permitido, entre otros logros, establecer la edad de nuestro planeta: unos 4,6 billones de años; determinar que la litosfera terrestre se encuentra dividida en placas dotadas de movimiento relativo, desplazándose sobre la materia plástica del manto, y localizar valiosos yacimientos de carbón y petróleo, así como de otros recursos naturales de tipo mineral. A la hora de desempeñar su labor, los geólogos se basan en una serie de principios, destinados principalmente a determinar las edades relativas de las rocas. El principio de...

Glaciología

Ciencia dedicada al estudio del hielo y de todos los fenómenos naturales con los que se encuentra relacionado. Se trata de una ciencia multidisciplinar, que abarca aspectos de la geofísica, la geología, la geomorfología, la geografía física, la meteorología, la hidrología, la biología y la ecología, entre otros campos de estudio. Ante semejante variedad no resulta extraño que las áreas de investigación de la glaciología resulten también muy diversas: el estudio de las glaciaciones pasadas y el establecimiento de pautas en tales procesos, el estudio de los glaciares, del movimiento del hielo y de las formas de vida relacionadas con el mismo, por ejemplo. Dada la importante influencia que el hielo ejerce sobre la vida diaria en numerosas zonas del planeta, no es de extrañar que el interés del ser humano por el mismo se remonte muy lejos en la historia. Sin embargo, no fue hasta el siglo XVIII cuando la glaciología comenzó a formarse como disciplina. El impulso de la misma se debe en...

Mineralogía

Ciencia dedicada al estudio de los minerales. Tal estudio abarca la estructura cristalina de los minerales, las propiedades físicas, químicas, mecánicas, ópticas, eléctricas, magnéticas y radioactivas de los mismos, su descripción y clasificación, sus procesos de formación, su distribución geográfica y sus aplicaciones. Un mineral es un compuesto sólido, homogéneo, originado de modo natural mediante diversos procesos geoquímicos, poseedor de una composición química definida y una estructura atómica ordenada. Gracias precisamente a la composición definida, los minerales disponen de fórmula química. La estructura atómica ordenada adopta la forma de una red tridimensional, la cual, si las condiciones del entorno son las adecuadas durante el proceso de formación, puede quedar reflejada en el aspecto macroscópico del mineral, en su morfología. Los primeros textos sobre minerales se remontan a la antigua Babilonia, Grecia, Roma y China. El filósofo griego Aristóteles dejó escrito en su...

Oceanografía

Ciencia de la Tierra dedicada al estudio de los océanos y mares de nuestro planeta. Abarca una amplia gama de temas, entre los que se incluyen los organismos marinos, sus ecosistemas, las corrientes oceánicas, las olas, la dinámica de fluidos, la tectónica de placas litosféricas, la geología de los fondos marinos y los flujos de determinadas sustancias químicas en el agua, entre muchos otros. Dada precisamente la variedad de aspectos a abordar, para desempeñar su labor la oceanografía se apoya en otras disciplinas, como la meteorología, la biología, la química, la física y la geología. La oceanografía se divide en cuatro grandes ramas, que se subdividen a su vez en estudios más especializados. Oceanografía biológica. Se dedica al estudio de la fauna animal y vegetal de los mares y océanos, así como su interacción con el entorno. Dependiendo de las zonas de los océanos donde aplique sus investigaciones, se distingue entre oceanografía pelágica, la cual se ocupa de los organismos...

Paleoclimatología

Ciencia dedicada al estudio de las características climáticas de la Tierra a lo largo de la historia. Se trata de una rama de la paleogeografía, al igual que la climatología es una rama de la geografía. Se dedica a investigar las variaciones que el clima ha experimentado durante el pasado en nuestro planeta, los motivos de tales cambios y a determinar las condiciones climáticas en cada periodo de la historia. Sus investigaciones han permitido afirmar que el clima del planeta ha experimentado una sucesión de periodos fríos y cálidos. Las fuentes de información de la paleoclimatología son diversas. Unas de las más importantes son los glaciares. En las partes más profundas de los mismos se pueden encontrar restos de polen que ayudan a determinar la cantidad y tipo de vegetación existente en el momento en que fueron depositados, y, en función de ello, el clima del lugar. Por otro lado, el grosor de las capas de hielo correspondientes a diferentes años facilita información sobre la...

Petrología

Rama de la geología dedicada al estudio de las rocas, abarcando sus condiciones de formación, así como sus propiedades físicas, mecánicas, térmicas, eléctricas y magnéticas, entre otras. La petrografía es, a su vez, una rama de la petrología que se ocupa de la descripción minuciosa de las rocas, desde su composición mineral hasta su textura. Por otra parte, la petrología experimental estudia las rocas mediante aparatos que reproducen condiciones de elevada temperatura y presión, lo que resulta útil para la investigación de materiales provenientes del manto o zonas profundas de la corteza, donde imperan tales condiciones. No hay que olvidar que las rocas son agregados naturales de uno o varios minerales, y que constituyen las unidades básicas de las que se compone la Tierra. Las principales divisiones de la petrología corresponden a los tres tipos existentes de rocas: sedimentarias, ígneas y metamórficas. La petrología sedimentaria se centra en el estudio de rocas formadas a partir...

Sismología

Rama de la geofísica encargada del estudio de los movimientos sísmicos y la propagación por el interior de la Tierra de las ondas elásticas relacionadas con los mismos. Se ocupa además de otros aspectos relacionados con los seísmos, ya sean consecuencia de los mismos, como los tsunamis, o bien su fuente, como los volcanes. Una variante es la paleosismología, dedicada al estudio de seísmos acontecidos en el pasado. Los terremotos o seísmos son movimientos bruscos y repentinos de la corteza terrestre, fruto de las tensiones propias de la dinámica interna del planeta. En determinadas zonas, como los límites de las placas litosféricas, las rocas de la corteza se encuentran sometidas a fuerzas que las llevan a deformarse elásticamente. Cuando ya no pueden continuar deformándose, se rompen o desplazan, liberando al mismo tiempo grandes cantidades de energía. Esta energía se transmite en forma de ondas concéntricas por el terreno, haciéndolo temblar. El punto del interior de la Tierra...

Topografía

Disciplina dedicada a la descripción y delineación precisa de la superficie de un terreno. Engloba una serie de procedimientos destinados a determinar la posición de un punto situado sobre la superficie de la Tierra. Para ello resulta necesario un sistema de coordenadas que puede consistir en dos distancias y una elevación, o bien en una dirección, una distancia tomada sobre la anterior, y una elevación. En los mapas topográficos se muestran las elevaciones de los diferentes puntos del terreno respecto al nivel del mar. Los puntos situados a la misma cota se conectan mediante las llamadas curvas de nivel. Como norma general se emplea el término topografía cuando el área objeto de estudio es pequeña, inferior a 55 km2. Si la superficie es mayor, se habla de geodesia. Los campos de aplicación de una y otra son diversos: la minería, las labores militares, la ingeniería civil, la agronomía y, en general, todas aquellas actividades donde resulta crucial un adecuado conocimiento del...