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Adam G. Riess

Adam G. Riess nació en Washington, capital de Estados Unidos, el 16 de diciembre de 1969. Se licenció en Ciencias en el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts y completó su doctorado en la Universidad de Harvard. Se especializó en el campo de la medida de una clase de supernovas llamadas de tipo Ia, como indicadores precisos de la distancia a escalas cósmicas. Miembro de la Johns Hopkins University y del Space Telescope Science Institute de Baltimore, empezó a trabajar junto a Brian Schmidt en el Equipo de Búsqueda de Supernovas, que observó que el Universo se encuentra en realidad en una fase de expansión acelerada. Esta conclusión, de importantes repercusiones en el modelo cosmológico vigente, fue compartida por otro eminente científico del campo de la Astrofísica, Saul Perlmutter. Los tres, Perlmutter, Schmidt y el propio Riess, recibieron en 2011 el Premio Nobel de Física.

Agencia Espacial Europea (ESA)

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) es una organización internacional dedicada a la investigación espacial y a la tecnología relacionada. Fue fundada en 1975 como fusión de dos organizaciones preexistentes: la Organización Europea para la Investigación del Espacio y la Organización para el Desarrollo del Lanzador Europeo. Incluye entre sus miembros a los principales países de Europa occidental, entre ellos Alemania, Bélgica, España, Francia, Italia, los Países Bajos, el Reino Unido y Suecia. En algunos de sus proyectos interviene Canadá como socio preferencial. La ESA tiene su sede en París y su principal centro tecnológico y de investigación en Noordwijk, Países Bajos. El Centro Europeo de Operaciones Espaciales, por su parte, está localizado en Darmdstadt, Alemania, y tiene como funciones principales el control, vigilancia y recogida de datos de los satélites de la organización. Los proyectos de la ESA se organizan en cinco grandes campos de actividad. El...

Agujero de gusano

Se llama agujero de gusano a una propuesta hipotética que surge de los desarrollos de la teoría de la relatividad general y de los modelos cosmológicos que, en esencia, consistiría en un atajo capaz de conectar instantáneamente dos puntos separados en el espacio-tiempo. Este concepto no ha sido constatado por la observación, sino que surge como un mero constructo teórico de los planteamientos matemáticos de la relatividad general. Actuaría a modo de un túnel o portal que conecta de manera instantánea dos puntos muy separados del Universo, o incluso dos universos diferentes dentro del concepto genérico de multiverso. Aunque la posibilidad de la existencia de túneles de conexión en el espacio-tiempo aparece como un corolario intrínseco de la relatividad general desarrollada por Albert Einstein en la década de 1910, el nombre de “agujero de gusano” no fue propuesto hasta 1957, acuñado por el físico estadounidense John Archibald Wheeler. También recibe el nombre de puente de...

Agujero negro

Un agujero negro es un cuerpo compuesto por una masa muy elevada y enormemente compactada en un punto de volumen cero, de tal forma que toda materia o radiación que penetre más allá de una superficie límite, conocida como horizonte de sucesos, no puede escapar de él. El concepto de agujero negro fue propuesto como posibilidad teórica en la hipótesis de la relatividad general de Albert Einstein, a partir de la cual se expusieron los detalles de su estructura y sus propiedades. Aunque no existen pruebas indiscutibles de su existencia, en la escala cósmica los astrónomos han detectado un buen número de objetos que podrían ser agujeros negros. Tales objetos, evidentemente, no pueden observarse directamente, ya que no emiten luz, pero se revelan a través de las intensas fuerzas gravitatorias que engendran en su entorno. Se ha postulado, con una base teórica firme, que buena parte de las galaxias, incluida la Vía Láctea, podrían tener su núcleo central ocupado por un agujero negro. ...

Alfa Centauro

Tradicionalmente se ha considerado a la estrella Alfa Centauro, o Alpha Centauri, en su nomenclatura en latín, como una de las luminarias más brillantes del cielo. Es bien conocida en todas las culturas y catálogos de estrellas antiguos, como una estrella característica que facilita la localización de la constelación de la Cruz del Sur. Sin embargo, los estudios y observaciones modernas de la astrofísica han demostrado que esta estrella es en realidad un sistema triple, constituido por tres astros separados, aunque ligados gravitacionalmente. El de menor brillo de los tres, conocido por el nombre de Proxima Centauri, es la estrella más próxima al Sol dentro de la Vía Láctea. Está situada aproximadamente a 4,3 años-luz, esto es, a la distancia que recorre la luz en 4,3 años a su velocidad de unos 300.000 km/s. Observacionalmente, este sistema triple se ha catalogado como la estrella más brillante de la constelación meridional del Centauro, y la tercera más luminosa del firmamento,...

Astrobiología

También llamada exobiología y xenobiología, la astrobiología se define como una rama de la biología y la astronomía que se dedica a la búsqueda de indicios de vida extraterrestre y, en particular, de vida inteligente en el espacio exterior. Esta ciencia se sustenta en una serie de argumentos científicos de cierta solidez que apuntan a la posibilidad de existencia de vida en el cosmos, aparte de en la Tierra, si bien hasta la fecha no se ha encontrado ninguna prueba concluyente. La base de la astrobiología es el estudio de las condiciones que hacen posible la vida en la Tierra. La presencia de agua líquida y una química basada en el carbono con abundancia de elementos atómicos más pesados que el hidrógeno o el helio (constituyentes esenciales del Universo) son dos de estas condiciones primigenias. Para que confluyan, es preciso, por una parte, que el Sistema Solar se haya generado a partir del material agregado tras la explosión cataclísmica de otras estrellas, de manera que los...

Astrofísica

La astrofísica es una rama de la astronomía que se dedica al estudio de las propiedades y la estructura de los objetos cósmicos, sus agrupaciones y el Universo en su conjunto. En este sentido se encuentra estrechamente relacionada con la cosmología, que trata sobre el origen y evolución del Universo y de las leyes físicas que rigen en la naturaleza. Podría decirse que la astrofísica se dedica, dentro de la astronomía, a la comprensión y exposición de la física del Universo. En ello se incluyen tanto las propiedades físicas de los cuerpos celestes como las interacciones de los mismos. El objeto de estudio de esta disciplina son las estrellas y sus sistemas planetarios, las galaxias, los cúmulos galácticos y el medio interestelar e intergaláctico. Algunas de las principales magnitudes físicas que forman parte de su campo de interés son la distancia, la densidad, la luminosidad y la composición química de estos objetos, además de sus relaciones mutuas. Para sus estudios, la...

Astrología

De larga tradición en la mayoría de las culturas, la astrología es una disciplina que observa y estudia los movimientos de los astros en el firmamento y establece una relación entre los mismos y los acontecimientos que tienen lugar en la vida de las personas y los grupos de individuos. En la actualidad se considera una actividad paracientífica, sin una base firme que justifique sus predicciones. Sin embargo, en la antigüedad fue el germen a partir del cual se produjeron los primeros desarrollos astronómicos de envergadura. El descrédito de la astrología como disciplina científica procede de su pretensión de un poder adivinatorio acerca del devenir de los hechos que afectan a los seres humanos. Este poder procede, según las ideas astrológicas, de la identificación de los movimientos del Sol, la Luna, los planetas y las estrellas fijas con acontecimientos específicos que han de desarrollarse en las vidas y en las sociedades humanas. De algún modo, esta idea se encuentra emparentada...

Astronomía

Ciencia que se ocupa del estudio de los cuerpos celestes, de los movimientos que éstos ejecutan y de las interacciones que efectúan. Su origen se remonta a los albores de la Humanidad, cuando el hombre quedó maravillado por la contemplación del firmamento e intentó comprender lo que veía. Carente de herramientas científicas, fue incapaz de interpretar los fenómenos observados, por lo que dio a éstos interpretaciones mágicas que constituyeron la Astrología. Con el tiempo, el descubrimiento de nuevos hechos y, sobre todo, la incorporación a los mismos de la Física Moderna, protagonizada por Galileo y Newton, dieron a la Astronomía una sólida base doctrinal que sólo se vio atacada por oscuras creencias religiosas que preconizaban un sistema universal geocéntrico, en contra de las evidencias que conducían a una concepción heliocéntrica. La Astronomía, al observar los movimientos periódicos del Sol y de la Luna, tuvo una primera aplicación en la Agricultura. La posición del Sol, que...

Astronáutica y astronautas

El alemán Johannes Kepler, uno de los protagonistas de la revolución científica del siglo xvii y descubridor de las leyes del movimiento planetario que llevan su nombre, es también el primer autor reconocido de una obra de ciencia-ficción. En 1623 escribió Somnium (El sueño), donde refiere la historia de un joven islandés, de nombre Duracotus, que realiza un viaje onírico a la Luna durante un eclipse solar ayudado por un conjuro mágico de su madre. Kepler, cuya propia madre era sospechosa de brujería a ojos de la Iglesia, no se atrevió a publicar la obra en vida, y ésta no vio la luz hasta 1634. Con todo, Kepler no hizo sino recoger en un escrito un viejo anhelo de la humanidad: remontar el vuelo por los aires y alcanzar el Sol, la Luna y las estrellas. Con mejor reconocimiento social, algunos autores contemporáneos indagaron en este anhelo en obras reconocidas por su interés argumental, pero también por su cuidadosa documentación científica y técnica. La brillantez de las novelas...

Astros

Recibe el nombre de astro cualquier cuerpo celeste. Su estudio se remonta a la Antigüedad, donde ya se les investigaba mediante observación de los cielos a simple vista. La invención del telescopio supuso un importante avance en el conocimiento de estos cuerpos, para los que, actualmente, hay sofisticados medios de análisis. Se suelen clasificar en:. Estrellas: son formaciones de plasma, originado por reacciones de fusión nuclear, generadoras de una inmensa cantidad de energía, que es emitida en forma de radiación electromagnética, es decir luz. La intensidad lumínica varía de unas a otras dentro de muy amplios rangos, condicionada por la masa que posean. Su agrupación define galaxias y constelaciones. Cometas: son cuerpos formados por materiales capaces de sublimar, es decir de pasar directamente del estado sólido al gas, cuando circulan cerca del Sol. Describen órbitas elípticas y se muestran periódicamente. Planetas: son masas de forma definida, con una masa capaz de generar...

Astros y formaciones del Universo

La indagación de la bóveda celeste por el hombre ha sido un proceso lento y muy prolongado. En un principio, sólo las estrellas más luminosas y cinco «cuerpos errantes» (los planetas más próximos, de Mercurio a Saturno) eran visibles en el cielo, aparte, claro está, del Sol y de la Luna. Los primeros usos del telescopio astronómico en el siglo xvii y el descubrimiento de las galaxias exteriores a la Vía Láctea a principios del xx dieron una nueva dimensión al Universo conocido. El siglo xx estuvo salpicado de descubrimientos espectaculares en astronomía que permitieron comprender mejor la naturaleza de los objetos celestes. Se distinguieron numerosas clases de estrellas dentro de la Vía Láctea, múltiples tipos de galaxias diferentes, agrupaciones galácticas denominadas cúmulos y supercúmulos e incluso objetos extragalácticos como los cuásares. El cielo de los físicos se colmó de entidades exóticas, como los agujeros negros, los púlsares o las estrellas de neutrones. Actualmente,...

Basura espacial

La basura espacial es el conjunto de materiales de desecho que orbitan alrededor de la Tierra sin que tengan ya ninguna utilidad. También llamada chatarra espacial, está formada por restos de objetos de satélites artificiales en desuso, de módulos de cohetes desechados tras las fases de impulsión y de fragmentos debidos a la erosión o desintegración de partes de ingenios en órbita diseñados por el hombre o de colisiones entre dichos fragmentos. La existencia de la basura espacial es fuente de importantes problemas para el desarrollo de la astronáutica y constituye una amenaza para los habitantes del planeta, por la posibilidad de que sus fragmentos se precipiten contra la superficie terrestre. Según estimaciones de los organismos especializados, a mediados de 2013 se habían contabilizado más de 170 millones de restos de tamaño inferior a 1 centímetro, por encima de medio millón de hasta 10 centímetros y en torno a veinte mil de mayor tamaño. Estos restos, que suman una masa total...

Big bang

La teoría del big bang, o explosión primordial primigenia, constituye el modelo más comúnmente aceptado para explicar la actual estructura y composición global del Universo. Aunque desde que fuera propuesta a mediados del siglo XX ha experimentado algunos cambios sustanciales en su presentación y desarrollo, esta hipótesis parte de una idea básica: el Universo observable, tal como puede ser percibido desde el Sistema Solar, surgió de una explosión inicial cataclísmica a partir de una entidad cuasipuntual de enorme concentración de energía y altísima temperatura llamada singularidad esencial. Este modelo se ha convertido en pilar básico de la cosmología contemporánea. Parte de dos suposiciones principales: la validez de la teoría de la relatividad general para explicar la interacción gravitatoria de la materia y el principio cosmológico. Este principio sostiene que la visión que tiene cualquier observador del Universo no depende ni de la dirección en la que lo examine ni del lugar...

Blázar

Un blázar es un objeto astronómico muy compacto, constituido supuestamente por un agujero negro supermasivo situado en el centro de una galaxia elíptica gigante. Los blázares se sitúan entre los fenómenos de mayor luminosidad observados en el Universo conocido. Constituyen una variedad enormemente brillante de cuásar. En términos generales se considera que los blázares poseen una luminosidad variable, aunque no de forma predecible. Están situados a millones de años-luz de la Tierra y constituyen objetos extragalácticos, externos a la Vía Láctea. Emiten luz básicamente en la región de las ondas de radio del espectro electromagnético y se alimentan, según se ha conjeturado, con la masa del gas, el polvo interestelar y las estrellas que son atraídos por fuerzas gravitatorias de extraordinaria intensidad y engullidos por el agujero negro que conforma el centro del blázar. Dada la magnitud del fenómeno, las emisiones observadas desde los blázares se caracterizan por acusar efectos...

Brian Schmidt

Brian P. Schmidt nació en Missoula, en el estado estadounidense de Montana, el 24 de febrero de 1967 y vivió en Alaska durante su adolescencia. Se licenció en Física y Astronomía en la Universidad de Arizona y completó estudios doctorales en Harvard. Trabajó conjuntamente con Adam G. Riess en el Equipo de Búsqueda de Supernovas. Schmidt pasó a dirigir el equipo desde Australia, país en el que ejerció como docente en la Universidad Nacional de Weston Creek. En un trabajo en paralelo con el también estadounidense Saul Perlmutter, quien desarrollaba una investigación independiente en el mismo campo, Schmidt y Riess observaron que el Universo se encuentra en una fase de expansión acelerada, una conclusión que modificó algunas de las bases de la cosmología contemporánea. Por este hallazgo, los tres, Perlmutter, Riess y Schmidt, fueron distinguidos con el Premio Nobel de Física de 2011.

Buzz Aldrin

Buzz Aldrin (Edwin Eugene Aldrin, Jr., nacido en 1930), astronauta estadounidense, segundo ser humano que pisó la Luna. Nacido el 20 de enero de 1930 en Nueva Jersey (Estados Unidos), Aldrin se graduó en 1951 en la Academia Militar de West Point, Nueva York, convirtiéndose en piloto de las Fuerzas Aéreas. Poco después, participó en la guerra de Corea, donde colaboró en 66 misiones de combate. De regreso a Estados Unidos fue instructor de artillería aérea en la base Nellis de la Fuerza Aérea y ayudante del decano de la facultad de la Academia de la Fuerza Aérea de Alabama. En 1963 fue elegido como astronauta por la NASA, siendo destinado al proyecto Gemini y formando parte desde 1966 del equipo de reserva de la misión Gemini IX. Ese mismo año fue lanzado al espacio, junto a James A. Novell, en el vuelo del Gemini XII. Durante el transcurso de esta misión, Aldrin estableció el récord de permanencia de un ser humano en el espacio, fuera de una nave. Su paseo espacial tuvo una...

Calendario

Un calendario puede definirse como un sistema de referencia del tiempo, ordenado normalmente en días que se agrupan en unidades de superior duración, como meses y años. El manejo de un calendario permite fijar días específicos para los acontecimientos civiles y religiosos de interés común, con lo cual facilita la organización de las sociedades y la mejora de sus actividades productivas. El desarrollo histórico de los calendarios se remonta a las primeras civilizaciones. Existe constancia de un calendario complejo entre los antiguos egipcios, mientras que durante el imperio romano se puso en práctica el denominado calendario juliano, que estuvo en uso en Europa occidental durante más de 1.500 años. Este sistema presentaba algunas imprecisiones, en particular por el cómputo de los años bisiestos, que fueron revisadas y modificadas a raíz de la reforma del calendario gregoriano, que ha sido adoptado de forma casi universal y sigue usándose en la actualidad. El calendario gregoriano...

Campo gravitatorio terrestre

Por el carácter intrínseco de la gravedad, todos los cuerpos dotados de masa ejercen una perturbación en su entorno que puede definirse como un campo gravitatorio. Dicha perturbación actúa de manera que ejerce una atracción hacia la masa en cualquier otra masa situada en sus proximidades. El campo gravitatorio es responsable, por ejemplo, de la ligazón de los planetas en el Sistema Solar y su órbita alrededor del Sol, de la dinámica de la Vía Láctea y las restantes galaxias y, en conjunto, de una parte importante de las propiedades del Universo y sus diversos componentes. A escala terrestre, la Tierra es un cuerpo sólido dotado de una masa notable. La acción del efecto gravitatorio de esa masa mantiene la órbita de la Luna unida a la terrestre, y ejerce una atracción sobre todos los cuerpos y objetos situados en la superficie del planeta, en su atmósfera o en el espacio exterior circundante. La sensación de la gravedad, manifestación del campo gravitatorio terrestre, es un hecho...

Cassini-Huygens

Giovanni-Domenico Cassini fue un ilustre astrónomo ítalo-francés experto en cometas que vivió a caballo entre los siglos XVII y XVIII. El neerlandés Christiaan Huygens, casi su coetáneo, destacó tanto en astronomía como en óptica y mecánica. A ambos quiso rendir homenaje el proyecto patrocinado por la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana para la exploración espacial del planeta Saturno y de sus lunas. Por ello fue bautizado con el nombre de Cassini-Huygens. El programa aeroespacial Cassini-Huygens impulsó el diseño, creación y lanzamiento de una nave interplanetaria no tripulada constituida por dos elementos: el orbitador Cassini, responsabilidad de la NASA, y la sonda espacial Huygens, realizada por la ESA. El ingenio fue lanzado en octubre de 1997 en Cabo Cañaveral adosado a un cohete Titan IVB. Inició así un largo viaje que le llevó a sobrevolar Júpiter en diciembre de 2000 y alcanzar la órbita del planeta Saturno en el mes de junio de 2004. Seis meses más tarde, la sonda...