Alessandro Volta

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Alessandro Volta (1745-1827), físico y químico italiano, inventor de la batería eléctrica o pila, lo que permitió al ser humano controlar la energía eléctrica.

Alessandro Giuseppe Antonio Anastasio Volta nació el 17 de febrero de 1745 en Como (Italia). Su madre, aristócrata, y su padre, perteneciente a la alta burguesía, le procuraron una completa educación impartida por tutores privados. Científico precoz, antes de cumplir los dieciocho años ya había hecho sus primeros descubrimientos en el campo de la electricidad, y con diecinueve ingresó como profesor de física en la Escuela Regia de Como. A los veinticuatro publicó su primer tratado científico.

En 1775 inventó el electróforo, un artilugio que producía y almacenaba electricidad estática. Sin dejar de lado la física, también participó en la investigación química con un importante descubrimiento al conseguir en 1778 aislar el gas metano a partir de las chispas generadas en un recipiente cerrado. Al año siguiente se incorporó a la Universidad de Pavía como profesor de física experimental.

En 1786, su amigo el médico italiano Luigi Galvani había llegado a la conclusión de que la producción de electricidad estaba ligada necesariamente a algún tejido animal. Volta rechazó la teoría y a partir de entonces dedicó sus mayores esfuerzos a investigar la conducción eléctrica entre metales. En 1800, tras un polémico debate científico que se prolongó diez años, Volta logró construir la primera batería generadora de electricidad dinámica (corriente continua), consiguiendo así refutar la teoría de Galvani: su aparato estaba compuesto únicamente por láminas de plata y cinc intercaladas por tarjetas empapadas en salmuera.

El invento fue pronto respaldado por la Royal Society de Londres, reconocimiento que le valió a Volta la invitación de Napoleón Bonaparte para presentar el artilugio en París. En la capital francesa Volta fue honrado con nuevas distinciones (Medalla de Oro al Mérito Científico, Caballero de la Corona de Hierro del Reino de Lombardía, senador de la Corte lombarda, título de conde). En 1815 fue nombrado decano de Ciencias Naturales en la Universidad de Padua.

Murió en Como el 5 de marzo de 1827. En su honor el Congreso Internacional de Electricistas de 1881 decidió denominar voltio a la unidad de medida de la fuerza electromotriz.