Albert Einstein

Albert Einstein

Albert Einstein

Albert Einstein (1879-1955), físico germano-estadounidense autor de la teoría de la relatividad. Sus ideas revolucionaron el mundo de la física, representando un progreso respecto a los planteamientos newtonianos. Destaca su célebre fórmula que pone en relación la energía con la masa de los objetos: E = mc2. Obtuvo el Premio Nobel de física (1921) por su interpretación del fenómeno fotoeléctrico. Pareja a su actividad científica, desarrolló una intensa lucha a favor de la paz y diversas causas humanitarias.

Juventud y estudios

Einstein nació en Ulm, Alemania, el 14 de marzo de 1879. Un año después su familia se trasladó a Munich, donde su padre, Hermann Einstein, y su tío, Jakob Einstein, inauguraron una pequeña planta eléctrica.

El joven Einstein no fue un estudiante destacado, y tan sólo gracias a la insistencia de su tío Jakob desarrolló interés por las matemáticas. Por influencia también, en este caso de su madre, estudió música y aprendió a tocar el violín, instrumento con cuya práctica prosiguió durante toda su vida.

En 1894 viajó a Milán con su familia, adonde ésta se trasladó por motivos profesionales. Concluyó sus estudios en una escuela suiza e ingresó en el Instituto Politécnico de Zurich, donde se especializó en las disciplinas de física y matemáticas. Tras graduarse en 1900, adoptó la nacionalidad suiza y comenzó a trabajar en la oficina de patentes de Berna. Tres años después, contrajo matrimonio con Mileva Maric, a quien había conocido en la universidad.

Primeras publicaciones, la interpretación del efecto fotoeléctrico

En 1905 Einstein publicó varios artículos en la prestigiosa revista alemana Annalen der Physik, que ya había publicado su tesis doctoral y que cimentaron su prestigio como científico. Uno de estos artículos versaba sobre el movimiento browniano, producido por el choque de las partículas de un líquido sobre cuerpos microscópicos; otro, sobre los fenómenos de capilaridad.

Entre sus restantes publicaciones de aquel año destacó Sobre un punto de vista heurístico concerniente a la producción y transformación de la luz, obra que condujo a la interpretación del efecto fotoeléctrico, proceso por el que ciertos metales poseen la particularidad de desprender electrones cuando sobre ellos incide un haz luminoso. En 1900 el físico alemán Max Planck había enunciado su teoría cuántica, de acuerdo a la cual la luz no es un ente continuo, sino que se halla compuesta por unidades independientes. Einstein dio a tales unidades el nombre de fotones y planteó que cuando éstos inciden sobre determinados metales son capaces de arrancar electrones de su superficie.

La teoría de la relatividad

En el artículo Movimiento electrodinámico de los cuerpos, basado en un ensayo escrito cuando sólo tenía dieciséis años, Einstein ponía en duda una idea hasta entonces firmemente asentada, que tanto el tiempo como el espacio fueran categorías absolutas. Él planteaba, por el contrario, que ambos eran relativos. Propuso que la velocidad de la luz en el vacío se trataba de un valor invariable, independiente tanto de la velocidad de la fuente de emisión como del marco de referencia. Dicho valor correspondería al de la máxima velocidad que es posible alcanzar en el universo. Por otro lado, si un cuerpo fuera capaz de desplazarse a la velocidad de la luz, el tiempo y el espacio dejarían de ser absolutos para él. El tiempo experimentaría una dilatación, mientras que el espacio se contraería; ambos fenómenos tomados en relación con otro objeto que permanecería estático, el cual envejecería respecto al que se halla en movimiento.

Estos planteamientos constituyeron el acercamiento de Einstein a lo que posteriormente sería la célebre teoría de la relatividad, siendo conocidos como teoría restringida de la relatividad. Sus investigaciones sobre esta materia se completaron en 1907 con la formulación de la famosa ecuación: E = mc2, mediante la que quedaba establecida la equivalencia entre la masa y la energía, y en la que E corresponde a la energía, m a la masa y c es la velocidad de la luz. El siguiente paso lo dio con el artículo de 1913 Idea global de la teoría general de la relatividad y la teoría de la gravitación, en el cual relacionó su teoría de la relatividad con el fenómeno de la gravitación.

A pesar de su complejidad, la teoría de la relatividad alcanzó una gran repercusión entre la comunidad científica, siendo muy alabada, y Einstein pasó a ocupar un lugar entre los físicos más importantes de Europa. Abandonó su trabajo en la oficina de patentes de Berna y pasó a dedicarse a la enseñanza, al mismo tiempo que proseguía con sus investigaciones.

Primera Guerra Mundial

En 1914 Einstein se trasladó a Berlín para ocupar una plaza en el Academia Prusiana de Ciencias. En verano de ese mismo año, su mujer y dos hijos viajaron a Suiza de vacaciones. El estallido de la Primera Guerra Mundial hizo imposible su regreso a Alemania. Esta separación conduciría años después al divorcio de Albert y Mileva.

Einstein dio inicio a una intensa actividad a favor del pacifismo y crítica del militarismo alemán. Por otro lado, siguió profundizando en la teoría de la relatividad, la cual fue publicada por Annalen der Physik en 1916 bajo el título de Bases de la teoría general de la relatividad. En referencia a la relación de ésta con la gravitación, Einstein postuló que la gravedad no se trataba en realidad de una fuerza, tal como Newton había asegurado, sino que era una curvatura en el continuo del espacio-tiempo producida por la presencia de una masa.

Reconocimiento

El 29 de mayo de 1919, una expedición científica británica en la isla de Príncipe, en el Golfo de Guinea, tomó fotografías del eclipse solar acaecido en tal fecha. Los cálculos posteriores sobre la desviación de la luz de las estrellas al pasar por las proximidades del sol confirmaron las ideas planteadas por la teoría de la relatividad.

Ese mismo año, Einstein se casó con Elsa, la hija de un primo de su padre. En 1921 fue galardonado con el Premio Nobel de física. Éste, sin embargo, no le fue concedido por su teoría de la relatividad, sino por la interpretación del efecto fotoeléctrico.

El resto de la década de los 20, Einstein se ocupó la formulación de una teoría unificada que le permitiera relacionar las propiedades universales de la materia y la energía en una única fórmula. Al mismo tiempo, continuó con su lucha a favor de la paz, estimulada por el crecimiento del movimiento nazi en Alemania.

Segunda Guerra Mundial y últimos años

Tras la subida al poder de Adolf Hitler en 1933, Einstein, de origen judío, abandonó Alemania para trasladarse a los Estados Unidos, país del que adoptaría la ciudadanía. Se instaló en la ciudad de Princeton, donde prosiguió con su investigación de la teoría unificada, sólo perturbado por el fallecimiento de su esposa en 1936.

Los avances alemanes en el campo de la energía nuclear alertaron a Einstein, que escribió una carta al presidente de los Estados Unidos, Franklin D. Roosevelt <BIO0881>, advirtiéndole de la necesidad de no quedarse atrás e iniciar el desarrollo de una bomba atómica. La beligerancia del gobierno nazi hizo a Einstein abandonar temporalmente su militancia pacifista para apoyar la guerra contra Alemania. No supo de las repercusiones de su recomendación al presidente hasta los ataques a las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki. Horrorizado por el poder destructivo de la bomba atómica, retomó la actividad pacifista uniéndose al grupo de científicos que abogaban por un uso racional de la tecnología nuclear.

Defraudado por el escaso efecto de sus esfuerzos por predicar la paz, se centró en sus investigaciones. En 1950 publicó una versión revisada de la teoría unificada, que recibió fuertes críticas, siendo calificada de insostenible.

Falleció en Princeton, el 18 de abril de 1955. Sus logros en el campo de la investigación marcaron de forma imborrable el discurrir de la ciencia. Por el contrario, su lucha por la paz apenas obtuvo resultados.

Cronología de Albert Einstein

1879 – Nace Albert Einstein en Ulm, Alemania.

1880 – Se traslada con su familia a Munich.

1900 – Se gradúa en el I Instituto Politécnico de Zurich, en física y matemáticas.

1905 – Publica varios artículos en la prestigiosa revista alemana Annalen der Physik. Sobre un punto de vista heurístico concerniente a la producción y transformación de la luz.

1906Movimiento electrodinámico de los cuerpos. Teoría de la relatividad.

1907 – Formula la ecuación E = mc2

1913Idea global de la teoría general de la relatividad y la teoría de la gravitación.

1914 – Se traslada a Berlín para ocupar una plaza en el Academia Prusiana de Ciencias.

1916Bases de la teoría general de la relatividad.

1919 – Se confirma empíricamente la teoría de la relatividad.

1921 – Premio Nobel de Física por la interpretación del efecto fotoeléctrico.

1933 – Abandona Alemania para trasladarse a Estados Unidos.

1955 – Fallece en Princeton.